CARROLLTON, Ala. (AP) – A medida que el coronavirus se propagó por los Estados Unidos, los trabajadores del único hospital en un condado de Alabama apagaron los monitores con pitidos para siempre y cerraron las puertas, convirtiéndolo en uno de los últimos en una cadena de casi 200 zonas rurales. hospitales para cerrar en todo el país.

Ahora Joe Cunningham está más preocupado que nunca por cuidar a su esposa, Polly, una paciente de diálisis cuya salud es frágil. El hospital más cercano está a unas 30 millas de distancia, dijo, y eso está demasiado lejos ya que COVID-19 ya ha sido confirmado en el condado de Pickens, escasamente poblado, en la línea estatal de Mississippi.

Cunningham confía en Dios, pero también le preocupa que el virus empeore en su comunidad, poniendo en peligro a su esposa sin un hospital cercano.

«Todavía puede encontrar su camino aquí», dijo Cunningham, de 73 años.

La pandemia estalló en un momento terrible para las comunidades que intentan llenar las brechas de atención médica después del cierre de 170 hospitales rurales en todo el país en los últimos 15 años. 2019 fue el peor año hasta el momento, con 19 cierres, y ocho más han cerrado desde el 1 de enero, según el Centro Sheps para la Investigación de Servicios de Salud de la Universidad de Carolina del Norte.

Mientras que los puntos calientes de coronavirus de la nación hasta ahora han sido grandes ciudades como Nueva York y Nueva Orleans, los funcionarios temen que las pruebas inadecuadas y la falta de recursos médicos vinculados a fallas hospitalarias alcancen a los centros de población más pequeños.

Las razones de los cierres varían, pero los expertos y administradores citan factores que incluyen la disminución de las poblaciones rurales, el aumento de los costos médicos, los reembolsos insuficientes de Medicare, un gran número de pacientes sin seguro, las decisiones estatales contra la expansión de Medicaid y la mala gestión. Alrededor del 60% de los condados y ciudades que han perdido hospitales están en el sur, mostró un análisis del Centro Sheps.

Otras comunidades están tratando de mantener a flote cientos de hospitales en peligro de extinción a medida que los recursos se agotan más que nunca y los servicios de generación de dinero como las cirugías electivas se reducen durante el brote.

«Es un momento aterrador para pensar en perder un hospital cuando tiene una pandemia», dijo Scott Graham, director ejecutivo de los hospitales Three Rivers y North Valley en el centro de Washington. Los hospitales atienden a unas 26,000 personas en un área abierta que Graham describe como tan remota que es más fronteriza que rural.

En North Conway, New Hampshire, un médico en el Hospital Memorial de 25 camas ya se encuentra entre los siete casos confirmados de coronavirus del condado, dijo el CEO Art Mathisen. El hospital se está preparando para lo peor, ya que trata de triplicar el número de camas y gasta más de $ 100,000 en habitaciones con flujo de aire destinado a limitar la propagación de contagios, dijo.

Con información de AP NEWS