Los astronautas estadounidenses Doug Hurley y Bob Behnken han atracado y han ingresado a la Estación Espacial Internacional (EEI).

Su cápsula Dragon, suministrada y operada por la compañía privada SpaceX, unida a la sección de proa del laboratorio en órbita a 422 km sobre China.

Después de esperar por fugas, controles de presión y temperatura, la pareja desembarcó para unirse a la tripulación rusa y estadounidense que ya están en la EEI.

Hurley y Behnken se lanzaron desde Florida el sábado.

La suya es la primera salida de la tripulación lanzada desde territorio estadounidense a la órbita desde el retiro de los transbordadores de la agencia espacial estadounidense (Nasa) hace nueve años.

La misión marca el comienzo de una nueva era en la que la NASA comprará servicios de transporte del sector comercial. Ya no poseerá ni operará los vehículos estadounidenses que corren hacia y desde la estación.

Esto será realizado exclusivamente por empresas como SpaceX de Hawthorne, California, que está dirigida por el multimillonario tecnológico Elon Musk.

La confirmación del apego del Dragón en la ISS llegó a las 14:16 GMT (15:16 BST) del domingo, 19 horas después de abandonar el Centro Espacial Kennedy en la cima de un cohete Falcon también proporcionado por SpaceX.

El atraque fue un proceso totalmente automatizado; Hurley y Behnken no tenían necesidad de involucrarse, aunque habían practicado algún vuelo manual al acercarse.

Las puertas entre Dragon y la ISS se abrieron a las 17:02 GMT (18:02 BST). Cuando Hurley y Behnken flotaron, fueron recibidos por el Comandante de la ISS y su compañero astronauta de la NASA Chris Cassidy y los cosmonautas rusos Anatoly Ivanishin e Ivan Vagner.

«Estamos felices de estar aquí y Chris nos va a poner a trabajar. Y con suerte encajaremos y no estropearemos demasiadas cosas», dijo Doug Hurley mientras se cuidaba un moretón en la frente.

Bob Behnken dijo que la pareja estaba bien descansada y lista para las tareas por delante.

«Probablemente tuvimos unas buenas siete horas (de sueño)», dijo en un enlace de radio con el control de la misión en Houston, Texas. «La primera noche siempre es un desafío, pero el Dragón era un vehículo resbaladizo y teníamos un buen flujo de aire, así que tuvimos una excelente noche. Estamos muy emocionados de estar de vuelta en la órbita terrestre baja. de nuevo.»

El administrador de la NASA Jim Bridenstine felicitó al dúo por el trabajo bien hecho: «El mundo entero vio esta misión y estamos muy, muy orgullosos de todo lo que ha hecho por nuestro país y, de hecho, de inspirar al mundo».

SpaceX realizó una primera demostración de su nuevo vehículo de la tripulación el año pasado, pero solo tenía un muñeco a bordo. Esta salida es la primera en llevar humanos.

El trabajo de Hurley y Behnken en la misión es probar todos los sistemas a bordo y dar su opinión a los ingenieros.

SpaceX y Nasa necesitan una demostración limpia de la tripulación para poder pasar rápidamente a la siguiente fase del contrato de la compañía de $ 2.6 mil millones (£ 2.1 mil millones), que abarcará seis vuelos de «taxis» de astronautas, y el primero de ellos probablemente ocurrirá al final de agosto.

La llegada de Hurley y Behnken a la EEI significa que pueden reclamar una bandera de barras y estrellas colocada en la plataforma por los miembros de la última misión del transbordador espacial en 2011.

La tripulación del orbitador Atlantis dejó esta bandera como un incentivo para todos los que vinieron después de ellos. La bandera, que también voló en el primer vuelo del transbordador en 1981, ahora será devuelta a la Tierra para ser entregada a la misión que luego va más allá de la órbita terrestre.

Anteriormente, Hurley y Behnken llamaron a su nave Dragón en la tradicional tradición de los navegantes estadounidenses. Lo llamaron «Endeavour», en parte para celebrar el nuevo rumbo establecido por la NASA y sus socios comerciales, pero también para reconocer la contribución pasada a los esfuerzos espaciales estadounidenses por Shuttle Endeavour, en el que tanto Hurley como Behnken sirvieron a fines de la década de 2000.

Es un tanto incierto cuánto tiempo permanecerán Hurley y Behnken en la EEI, pero tal vez hasta cuatro meses.

En ese momento, se convertirán en miembros del equipo actual de la Expedición 63 de la ISS, participando en las actividades diarias de ciencia y mantenimiento de la plataforma.

Chris Cassidy bromeó diciendo que debido a que sus nuevos compañeros de equipo llegaron un domingo, se habían perdido las tareas de limpieza que normalmente tienen lugar los sábados. «Nos pondremos al día el próximo fin de semana», dijo el comandante.

Con información de BBC News