Don Schaffner tenía comida tailandesa para cenar hace unas noches, tal como lo hizo ocasionalmente en las semanas y meses anteriores a la actual pandemia de COVID-19.

Eso vale la pena saberlo. Schaffner es un profesor distinguido en la Universidad de Rutgers en Nueva Jersey, cuya experiencia incluye evaluación cuantitativa del riesgo microbiano, microbiología predictiva de alimentos, lavado de manos y contaminación cruzada.

«Sé que la gente está preocupada, pero por lo que sabemos actualmente sobre el virus, es seguro comer alimentos preparados en restaurantes siempre que tome las precauciones adecuadas, en particular lavarse las manos», dice Schaffner.

A medida que el coronavirus se propaga en los EE. UU. Y los estadounidenses prestan atención a las directivas para quedarse en casa, la comida para llevar y la entrega de alimentos preparados se está acelerando. Sin embargo, en estos tiempos de miedo, muchos de nosotros nos preguntamos si comer comida para llevar es una buena idea. (Además, ¿no deberíamos estar cocinando todos esos comestibles que almacenamos?)

Afortunadamente para los cocineros perezosos, comer alimentos preparados en restaurantes parece ser una opción segura. La orientación actual de la Administración de Drogas y Alimentos establece que «no hay evidencia que sugiera que los alimentos producidos en los Estados Unidos puedan transmitir COVID-19».

Los expertos en enfermedades infecciosas y seguridad alimentaria con los que hablamos dicen que basan su determinación de que la comida para llevar es segura en décadas de investigación sobre otros coronavirus, que se identificaron por primera vez en humanos en la década de 1960.

«Si bien COVID-19 es nuevo para nosotros, los coronavirus no lo son, y con todos los estudios realizados sobre estos virus, nunca ha habido ninguna información que implique la transmisión transmitida por los alimentos», dice el Dr. William Schaffner, profesor de medicina en el Departamento de enfermedades infecciosas de la Facultad de Medicina de la Universidad de Vanderbilt en Nashville, Tennessee.

El COVID-19 se transmite principalmente a través de gotas expulsadas al toser o estornudar, dice William Schaffner. Si está parado demasiado cerca (a unos 6 pies) de una persona infectada cuando la persona tose o estornuda, o incluso cuando la persona habla o exhala, las gotas virales podrían llegar a sus fosas nasales y membranas mucosas. O si toca una superficie con gotas y luego se toca los ojos, la nariz o la boca, eso también podría provocar una infección.

Todo esto significa que la transmisión a través de los alimentos es increíblemente improbable, dicen ambos profesores Schaffner, a menos que realmente haya inhalado su comida. «Incluso en el escenario poco probable de virus a través de un estornudo o tos que entra en contacto con, digamos, una ensalada, que entraría en el cuerpo a través de la garganta», dice William Schaffner.

William Schaffner explica que el virus es principalmente peligroso para nosotros cuando se adhiere a las superficies de nuestro tracto respiratorio, no cuando lo comemos accidentalmente. «Parece que el virus se está adhiriendo a las células en la parte superior de la nariz, un lugar donde no entran los alimentos», explica. «El virus que se encuentra en el tracto gastrointestinal sería eliminado por el ácido del estómago».

Varios expertos en enfermedades infecciosas con quienes habló el medio NPR coincidieron en que la investigación no ha encontrado ninguna evidencia de que el COVID-19 se propague a través de los alimentos.

«No hay informes publicados de vínculos con los alimentos [del nuevo coronavirus]», dice la Dra. Rachel Bender Ignacio, profesora asociada de alergias y enfermedades infecciosas en la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington. En febrero, la Organización Mundial de la Salud dijo lo mismo, aunque señaló que las autoridades de seguridad alimentaria están pendientes del tema.

Si bien todos los expertos con los que hablamos estaban de acuerdo en que la comida del restaurante es segura para pedir durante el brote de COVID-19, si está inmunocomprometido o simplemente se siente más cauteloso, es posible que desee considerar pedir comida cocinada solo en lugar de artículos crudos como sándwiches . Cocinar a temperaturas suficientemente altas mata los virus, dice Elizabeth Mills, dietista registrada en el Colegio de Enfermería de la Universidad de Villanova, en Villanova, Pensilvania.

«Hay mucho que no sabemos sobre la supervivencia del virus en las superficies, incluida la comida», dice ella. «Pero lo que sí sabemos es que el coronavirus es una cadena de ARN rodeada por una cubierta de proteína. La proteína se desnaturaliza o pierde su función biológica cuando se expone a la cocción».

Pero al igual que otros expertos con los que hablamos, Mills dice que, dado que no hay evidencia de que los alimentos sean portadores del coronavirus, actualmente no hay razón para evitar los alimentos, incluidas las ensaladas. «Al mismo tiempo, hay una gran cantidad de evidencia de que comer una dieta variada que incluya frutas y verduras apoya la buena salud, incluido un sistema inmunológico saludable», dice Mills.

También vale la pena señalar que las reglas de manejo seguro de los alimentos, requeridas por cualquier establecimiento que sirva alimentos, también protegerían contra la propagación del coronavirus, dice Don Schaffner. Estos incluyen usar guantes, trabajadores que se quedan en casa cuando están enfermos, lavarse las manos con frecuencia y desinfectar las superficies de la cocina.

Y ningún establecimiento de alimentos puede funcionar a menos que haya al menos una persona en las instalaciones capacitada en seguridad alimentaria, dice Don Schaffner. Las reglas que rigen la preparación segura de alimentos durante el brote son de larga data que los directores de servicio de alimentos ya conocen, dice.

La FDA ha producido una guía sobre seguridad alimentaria y COVID-19. El único cambio significativo de la orientación permanente antes de la pandemia es la recomendación de la FDA de mantener una distancia de 6 pies entre los trabajadores de alimentos cuando sea posible, para reducir el riesgo de transmisión entre ellos.

«Se requiere que las cocinas comerciales sigan las normas de seguridad alimentaria de la FDA y el USDA, incluido el mantenimiento de instalaciones limpias y desinfectadas y superficies de contacto con alimentos», dice Olga Padilla-Zakour, directora del Cornell Food Venture Center de la Universidad de Cornell. Estos incluyen lavarse las manos durante 20 segundos con jabón antes de manipular alimentos.

Si bien no se ha demostrado que los alimentos sean un punto de entrada de transmisión para el coronavirus, las superficies pueden serlo. Un estudio de carta de investigación publicado en The New England Journal of Medicine en marzo indicó que el coronavirus es detectable por hasta cuatro horas en cobre, hasta 24 horas en cartón y hasta tres días en plástico y acero inoxidable.

Entonces, en lugar de preocuparse por la comida en sí, Padilla-Zakour recomienda que tenga en cuenta la desinfección de la superficie y el distanciamiento social cuando ordene comida para llevar. Ella recomienda los siguientes pasos:

  • Tómese unos minutos para crear un entorno alimentario seguro cuando llegue la comida limpiando cualquier superficie que toque.
  • Pague (y propina) por adelantado para minimizar la interacción de persona a persona con el conductor o el empleado de comida para llevar del restaurante.
  • Deje que el conductor deje la comida en la puerta. Espere hasta que el conductor esté al menos a 6 pies de distancia antes de recoger la comida.
  • Retire los alimentos de las bolsas o recipientes para llevar, y deséchelos o recíclelos adecuadamente.
  • Después de desechar el empaque, lávese las manos durante 20 segundos con agua y jabón.
  • Limpie los mostradores y otras superficies donde desempacó la comida.

En todo Estados Unidos, miles de restaurantes han cerrado o reducido personal, y la Asociación Nacional de Restaurantes dice que las estimaciones iniciales indican que entre 5 y 7 millones de trabajadores de restaurantes pueden perder sus empleos debido a COVID-19, y muchos ya lo han hecho. Si decide pedir comida para llevar, hacerlo puede ayudar a apoyar a las empresas locales con dificultades y a las personas que emplean.

Tenga en cuenta que mientras limita su riesgo al recibir la comida o al pedirle a alguien que lo busque en la puerta del restaurante para que lo recojan, otra persona puede aumentar su riesgo en esas transacciones, dice Arthur Caplan, director de la División de Ética Médica en el Centro Médico Langone de la Universidad de Nueva York.

Así que ayude a proteger a esos trabajadores lo más que pueda recogiendo su comida en la acera, si un restaurante tiene esa opción, o esperando a que la persona de entrega deje su comida y luego se vaya antes de abrir la puerta, dice Caplan. Incluso sugiere hacer un pedido combinado con sus vecinos, pero cada uno agrega su propia propina, lo que puede significar menos viajes para un conductor pero más dinero para el día. Sin embargo, asegúrese de practicar el distanciamiento social cuando recolecte la comida.

Con información de NPR