Hasta hace poco, Hong Kong era considerado un niño aficionado en su manejo de la pandemia de Covid-19.

A pesar de compartir una frontera con China continental, donde se informaron los primeros casos, Hong Kong mantuvo bajos los números de infección y pudo evitar las medidas de bloqueo extremas introducidas en partes de China, Europa y Estados Unidos.

Pero ahora, no ha sido afectado por ni una segunda, sino una tercera ola de infecciones. El gobierno advirtió que su sistema hospitalario podría sufrir un colapso, y acaba de tener un número récord de nuevas infecciones en un día.

¿Qué salió mal y qué lecciones hay para los países que hacen malabares tanto con la pandemia como con el dolor económico causado por el bloqueo?

Exenciones de cuarentena y ‘lagunas’

Hong Kong tuvo sus primeros casos de Covid-19 a fines de enero, lo que generó una preocupación generalizada y compras de pánico, pero el número de infecciones se mantuvo relativamente bajo y la propagación se controló con bastante rapidez.

Experimentó lo que se conoció como su «segunda ola» en marzo, después de que estudiantes y residentes en el extranjero comenzaron a regresar al territorio, lo que provocó un aumento en las infecciones importadas.

Como resultado, Hong Kong introdujo estrictos controles fronterizos, prohibiendo a todos los no residentes ingresar a sus fronteras desde el extranjero, y todos los que regresaron tuvieron que someterse a una prueba de Covid-19 y una cuarentena de 14 días.

Incluso usó pulseras electrónicas para rastrear a los recién llegados y asegurarse de que se quedaran en casa.

Eso, combinado con el uso generalizado de máscaras y medidas de distanciamiento social, funcionó: Hong Kong pasó semanas sin un caso transmitido localmente, y la vida parecía volver a la normalidad.

Entonces, ¿cómo llegó la «tercera ola», que ha llevado a más de 100 casos nuevos durante nueve días seguidos?

«Es bastante decepcionante y frustrante porque Hong Kong realmente tenía todo bajo control», dice Malik Peiris, presidente de Virología de la Universidad de Hong Kong.

Él cree que había dos fallas en el sistema.

Primero, muchos retornados optaron por permanecer en cuarentena durante 14 días en sus hogares, un acuerdo que es común en muchos países, incluido el Reino Unido, en lugar de en los campos de cuarentena.

«Hay una debilidad allí porque otras personas en el hogar no están bajo ninguna forma de restricción y seguirán yendo y viniendo», dice el profesor Peiris.

Sin embargo, cree que el problema más grave provino de la decisión del gobierno de eximir a varios grupos de personas de las pruebas y la cuarentena cuando ingresaron a Hong Kong.

Hong Kong había eximido de la cuarentena a unas 200,000 personas, incluyendo gente de mar, tripulación aérea y ejecutivos de compañías que cotizan en la bolsa de valores.

Dijo que las excepciones eran necesarias para garantizar que las operaciones diarias normales continuaran en Hong Kong, o porque su viaje era necesario para el desarrollo económico de la ciudad.

Como ciudad internacional y puerto comercial, Hong Kong tiene una gran cantidad de enlaces aéreos, y muchos barcos cambian de tripulación allí. El territorio también depende de las importaciones de China continental y de otros lugares para alimentos y bienes esenciales.

Joseph Tsang, un especialista en enfermedades infecciosas y médico, describe las exenciones como una «escapatoria» significativa que aumentó el riesgo de infección, particularmente de la gente de mar y la tripulación aérea que también visitaron lugares turísticos y utilizaron el transporte público.

Inicialmente, el gobierno dijo que las exenciones de cuarentena no tenían la culpa , pero luego admitió que había evidencia de que las exenciones estaban detrás del último brote.

Ahora han endurecido las reglas para las tripulaciones aéreas y marítimas, pero puede ser difícil de hacer cumplir. Hubo una alarma a principios de esta semana cuando un piloto extranjero fue visto haciendo turismo mientras esperaba los resultados de la prueba Covid-19.

Y equilibrar la salud pública, las preocupaciones prácticas y la economía puede ser difícil: un sindicato que representa a los pilotos de FedEx ha pedido a la compañía que suspenda los vuelos a Hong Kong porque dice que las medidas más estrictas de Covid-19, incluidas las estadías obligatorias en el hospital para los pilotos que dan positivo, crear «condiciones inaceptables para los pilotos».

Benjamin Cowling, profesor de epidemiología en la Universidad de Hong Kong, dice que la experiencia de Hong Kong con los problemas de cuarentena también podría ocurrir en otros países.

«En el Reino Unido, también tiene una cuarentena de 14 días en su hogar, por lo que tendría el mismo problema potencial con las fugas».

Mientras tanto, Nueva Zelanda y Australia tienen una política obligatoria de cuarentena hotelera, que es «un buen concepto … aunque está la cuestión de quién paga por ello», agrega.

Al igual que Hong Kong, el Reino Unido también exime a ciertos viajeros de las normas fronterizas , incluidos los conductores de vehículos de mercancías, la gente de mar y la tripulación aérea.

Se levantaron las medidas de distanciamiento social.

Las exenciones de cuarentena de Hong Kong han existido durante meses, pero la tercera ola no llegó hasta julio.

El profesor Peiris cree que esto se debe a un segundo factor crucial: las medidas de distanciamiento social se redujeron significativamente en junio.

«Mientras existieran medidas de distanciamiento social, el sistema podría hacer frente, pero una vez que las medidas se relajaron», las infecciones importadas se extendieron rápidamente, dice. «Es una lección para todos».

El Dr. Tsang recuerda que a fines de junio el gobierno había permitido reuniones públicas de hasta 50 personas, mientras que había celebraciones por el Día del Padre y el aniversario de la entrega de Hong Kong.

«Muchos ciudadanos estaban cansados ​​después de meses de distanciamiento social, por lo que cuando el gobierno dijo que las cosas parecían estar bien y las restricciones se relajaron, comenzaron a reunirse con amigos y familiares.

«Creo que es muy desafortunado, muchos factores combinados al mismo tiempo».

Sin embargo, el profesor Peiris enfatiza que Hong Kongers había sido «extremadamente obediente» con el distanciamiento social y las medidas de higiene durante la primera y segunda oleada, «de hecho, estaban incluso un paso por delante de las instrucciones del gobierno, usando máscaras faciales antes de que fueran obligatorias». «

Él cree que la reintroducción de las medidas de distanciamiento social ahora ya está teniendo efecto, y espera que Hong Kong vuelva a cerca de cero infecciones locales dentro de cuatro a seis semanas.

En ese momento, agrega, el desafío será detener las infecciones importadas, particularmente una vez que se levanten las medidas de distanciamiento social.

Es un desafío que otros países también enfrentarán una vez que tengan éxito en contener el virus dentro de sus fronteras, porque «cuando se alcanzan bajos niveles de transmisión dentro de su población, tener introducciones no reguladas desde el exterior puede conducir al desastre».

¿Las protestas prodemocráticas propagaron el virus?

Muchas de las luchas pandémicas de Hong Kong se aplicarán a otras ciudades, pero el territorio también ha experimentado otra crisis, política, durante el año pasado.

El 1 de julio, miles de personas participaron en una manifestación en favor de la democracia , a pesar de que la marcha fue prohibida por las autoridades que dijeron que rompía las pautas de distanciamiento social. Cientos de miles también votaron en las primarias de oposición a mediados de julio , a pesar de que el gobierno advirtió que las primarias podrían violar una nueva ley de seguridad.

Desde entonces, los medios estatales chinos han culpado a ambos eventos por desencadenar la tercera ola de infecciones, mientras que un político lo llamó «comportamiento absolutamente irresponsable».

Sin embargo, los expertos en salud dicen que no hay evidencia de que causen el aumento en las infecciones.

El profesor Cowling dice que los científicos «pueden vincular casos para identificar cadenas de transmisión, y no hay grupos atribuidos a esos eventos», mientras que el profesor Peiris argumenta que los eventos «pueden haber agravado un poco las cosas, pero no creo que fuera un determinante principal de una forma u otra «.

Mientras tanto, el Dr. Tsang dice que la investigación ha demostrado que «la cepa del coronavirus en la tercera ola es diferente de la de las ondas anteriores», en particular, se observa un tipo de mutación en la tripulación y la gente de mar de Filipinas y Kazajstán, por lo que cree que cepa fue importada.

Ha habido discusiones similares en todo el mundo, particularmente a la luz de las protestas contra el racismo provocadas por la muerte de George Floyd, sobre si las manifestaciones pueden conducir a un aumento de las infecciones , y algunos expertos sugieren que los eventos al aire libre donde los participantes usan máscaras y toman precauciones podría ser menor riesgo de lo inicialmente esperado.

¿Podría el brote afectar las elecciones de Hong Kong?

Se especula ampliamente que el gobierno de Hong Kong podría posponer las elecciones de septiembre al parlamento de Hong Kong, el Consejo Legislativo, citando el aumento de las infecciones.

Varios informes de los medios locales, que citan fuentes anónimas, dicen que el gobierno está programado para posponer las elecciones por un año.

Los políticos de la oposición han acusado al gobierno de utilizar la pandemia como una excusa para retrasar las elecciones, especialmente porque la oposición tuvo un fuerte desempeño en las elecciones locales a fines del año pasado.

Sin embargo, la medida ha sido bien recibida por algunos, incluido el ex presidente del Consejo Legislativo Jasper Tsang, quien dijo a los medios locales: «El gobierno no podrá absolverse de la culpa si los colegios electorales se convierten en focos de propagación del virus».

«También es casi imposible para los candidatos obtener votos dadas las reglas de distanciamiento social».

El profesor Cowling dice que las medidas de distanciamiento social reintroducidas por el gobierno ya han impedido que los números de casos se aceleren durante la semana pasada.

«No estoy seguro de que sea necesario retrasar las elecciones, ciertamente no por un año. Podrías considerar retrasarlas por dos semanas o un mes, porque para entonces es casi seguro que los números [de infección local] volverán a cero. «

Agrega que hay muchas maneras de hacer que las elecciones sean más seguras, incluido el aumento de la cantidad de mesas electorales y el personal para reducir los tiempos de espera, garantizar que las mesas electorales estén bien ventiladas y probar a todo el personal de las mesas electorales dos días antes de las elecciones.

Los gobiernos han adoptado enfoques muy diferentes para esto: al menos 68 países o territorios pospusieron las elecciones debido a Covid-19, mientras que 49 lugares celebraron elecciones según lo previsto, dice el Instituto Internacional para la Democracia y la Asistencia Electoral .

Singapur celebró sus elecciones generales a principios de este mes, y tuvo su mayor participación en los últimos años, dice Eugene Tan, profesor de derecho y comentarista político en la Singapore Management University.

«Nunca hay un buen momento para una elección durante una pandemia», dice, pero la votación se llevó a cabo con varias medidas de seguridad y «demuestra que es posible proteger la salud pública incluso cuando las personas ejercen su derecho democrático a votar.»

Sin embargo, cree que tomar una decisión sobre si proceder con las elecciones es una decisión difícil para los gobiernos, particularmente si la confianza pública es baja.

«Si retrasa las elecciones, podría ser acusado de esperar un momento más favorable [para el gobierno], pero si sigue adelante, podría ser acusado de jugar rápido y perder la vida de las personas. Lo peor sería tener una elección, y luego tener un aumento en el número de casos «.

Con información de BBC News