Un estudio muestra que las ratas vendidas en los mercados y restaurantes del sudeste asiático albergan múltiples coronavirus.

La proporción de positivos aumentó a medida que los animales vivos fueron trasladados de «campo a tenedor», lo que sugiere que estaban detectando virus en el proceso.

Las cepas detectadas son diferentes de Covid-19 y no se cree que sean peligrosas para la salud humana.

Pero los científicos han advertido durante mucho tiempo que el comercio de vida silvestre puede ser una incubadora de enfermedades.

La mezcla de múltiples coronavirus, y su aparente amplificación a lo largo de la cadena de suministro en los restaurantes, sugiere un «riesgo máximo para los consumidores finales», dijo un equipo de investigadores de Estados Unidos y Vietnam.

Se cree que los orígenes de la pandemia actual se encuentran en el comercio de vida silvestre, con la enfermedad emergiendo en murciélagos y saltando a las personas a través de otra especie, aún no identificada.

Los nuevos hallazgos, considerados como preliminares, se refieren a ratas, pero pueden aplicarse a otras especies silvestres, como civetas y pangolines, que también se recolectan, transportan y confinan en grandes cantidades.

«Si bien estos no son virus peligrosos, ofrecen información sobre cómo los virus pueden amplificarse en estas condiciones», dijo Sarah Olsen del grupo de conservación con sede en Nueva York, WCS, que dirigió el estudio junto con expertos en Vietnam.

La co-investigadora, Amanda Fine, también de WCS, agregó: «Las cadenas de suministro de vida silvestre, y las condiciones que experimentan los animales mientras están en la cadena de suministro, parecen amplificar en gran medida la prevalencia de coronavirus».

Las ratas son una fuente de alimento común en Vietnam, donde son capturadas en arrozales y transportadas a mercados y restaurantes, para ser sacrificadas como una fuente fresca de carne. Los roedores también se crían en granjas de vida silvestre, junto con otros animales como puercoespines.

Se detectaron seis coronavirus conocidos en muestras tomadas en 70 sitios en Vietnam en 2013 y 2014. Se encontraron altas proporciones de muestras positivas en ratas de campo destinadas al consumo humano. La proporción de positivos aumentó significativamente a lo largo de la cadena de suministro:

  • Granjas – 6%
  • Comerciantes – 21%
  • Grandes mercados: 32%
  • Restaurantes – 56%.

Las tasas de detección en poblaciones de roedores en su hábitat «natural» están más cerca del 0-2%, dijeron los investigadores.

El estudio se realizó con expertos en salud animal en Vietnam, que está considerando prohibir el comercio y el consumo de vida silvestre. Aparece en la revista preimpresa bioRxiv antes de la revisión por pares.

Los expertos en conservación dicen que la pandemia de coronavirus es un momento decisivo para frenar el comercio mundial de vida silvestre. Advierten que los mercados húmedos pueden ser «bombas de tiempo» para las epidemias, que reúnen diferentes especies que pueden eliminar y propagar virus.

China prohibió la cría y el consumo de vida silvestre viva a raíz del brote, sin embargo, existen lagunas, como el comercio de animales salvajes por medicamentos, mascotas e investigación científica.

China se ha movido para eliminar los pangolines de la lista oficial de tratamientos de medicina tradicional china. Las escalas son muy codiciadas por los practicantes de la medicina tradicional china, mientras que la carne de pangolín es vista como un manjar.

Con información de BBC News