Fred «Curly» Neal, uno de los miembros más conocidos de los Harlem Globetrotters, murió a los 77 años el jueves en su casa en las afueras de Houston.

«Hemos perdido a uno de los seres humanos más genuinos que el mundo haya conocido. La mayoría de sus habilidades en el baloncesto no tenían rival, y su corazón cálido y su enorme sonrisa alegraron a las familias de todo el mundo. Siempre hizo tiempo para sus muchos fanáticos e inspiró a millones”, declaró el gerente general de Globetrotters, Jeff Munn, en un comunicado emitido por el equipo.

Neal nació en Greensboro, Carolina del Norte, y jugó baloncesto universitario en Johnson C. Smith en Charlotte, donde obtuvo todos los honores de la Asociación Atlética Intercolegial Central. Se unió a los Globetrotters en 1963 y lució con este equipo en las duelas durante 22 años. Apareció en más de 6,000 juegos en 97 países antes de retirarse en 1985.

Muere leyenda de los Harlem Globetrotters, Fred Neal, a los 77 años

Muere leyenda de los Harlem Globetrotters, Fred Neal, a los 77 años

Su cabeza rapada que le valió el apodo irónico Curly, así como sus virtuosas habilidades para manejar la pelota, lo convirtieron en uno de los miembros más reconocibles del equipo, junto con su antiguo compañero de equipo Meadowlark Lemon.

Los Globetrotters retiraron el número 22 de Neal en una ceremonia en el Madison Square Garden en 2008.

«Ser trotamundos, especialmente durante ese tiempo, era tanto una responsabilidad como un trabajo», escribió Neal para USA TODAY en 2016. «No solo éramos artistas. Realmente creo que hemos ayudado a aliviar muchas de las tensiones que afectaron al país. No importaba si eras negro, blanco o lo que sea, reír y disfrutar de nuestros juegos hizo desaparecer esas barreras».

Neal fue incluido en el Salón de la Fama del Deporte de Carolina del Norte en 2008. Continuó haciendo apariciones con los Globetrotters en sus últimos años. Los arreglos funerarios para Neal están pendientes.

Con información de USA TODAY