Los astrónomos han quedado desconcertados por la desaparición de una estrella masiva que habían estado observando.

Ahora se preguntan si el objeto distante colapsó para formar un agujero negro sin explotar en una supernova.

Si es correcto, sería el primer ejemplo de un objeto estelar tan grande que llega al final de su vida de esta manera.

Pero hay otra posibilidad, informa el estudio en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

El brillo del objeto podría haber disminuido porque está parcialmente oscurecido por el polvo.

Se encuentra a unos 75 millones de años luz de distancia en la galaxia enana Kinman, en la constelación de Acuario.

La estrella gigante pertenece, o pertenecía, a un tipo conocido como variable azul luminosa; Es aproximadamente 2.5 millones de veces más brillante que el Sol.

Las estrellas de este tipo son inestables y muestran cambios dramáticos ocasionales en sus espectros (la cantidad de luz emitida a diferentes longitudes de onda) y el brillo.

Entre 2001 y 2011, varios equipos de astrónomos estudiaron la estrella masiva y concluyeron que estaba en una etapa avanzada de evolución. La galaxia enana Kinman está demasiado lejos para que los astrónomos vean sus estrellas individuales, pero pueden detectar las firmas de algunas de ellas.

En 2019, un equipo dirigido por el estudiante de doctorado Andrew Allan del Trinity College de Dublín, Irlanda, apuntó a la galaxia, con el objetivo de descubrir más sobre cómo las estrellas muy masivas terminan sus vidas.

Pero cuando apuntaron al Telescopio Muy Grande (VLT) del Observatorio Europeo del Sur (Eso), ya no pudieron encontrar las firmas reveladoras de la estrella.

El Sr. Allan comentó: «¡Nos sorprendió descubrir que la estrella había desaparecido!»

Añadió: «Sería muy inusual que una estrella tan masiva desapareciera sin producir una explosión de supernova brillante».

Las observaciones más antiguas parecen indicar que la estrella estaba experimentando erupciones gigantes, en las que se pierde material de la estrella. Se cree que se detuvieron en algún momento después de 2011.

Las estrellas variables azules luminosas como esta son propensas a tales explosiones a lo largo de su vida. Causan que la estrella pierda masa y conducen a un pico dramático de brillo.

En base a sus observaciones y modelos, los astrónomos sugieren dos explicaciones para la desaparición de la estrella y la falta de una supernova.

Los estallidos pueden haber dado como resultado que la variable azul luminosa se transformara en una estrella menos luminosa, que también podría estar parcialmente oculta por el polvo.

Alternativamente, el equipo dice que la estrella puede haberse derrumbado en un agujero negro, sin producir una explosión de supernova.

Este sería un evento raro: nuestra comprensión actual de cómo mueren las estrellas masivas sugiere que la mayoría de ellas llegan a su fin en una nova violenta.

Si la explicación del agujero negro es correcta, dice el Sr. Allan, «esta sería la primera detección directa de una estrella monstruosa que termina su vida de esta manera».

El coautor Jose Groh, también del Trinity College de Dublín, comentó: «Es posible que hayamos detectado que una de las estrellas más masivas del Universo local está entrando suavemente en la noche».

Se necesitan estudios futuros para confirmar lo que le sucedió a la estrella.

El Telescopio Extremadamente Grande (ELT) de Eso, que se espera comience a operar en 2025, será capaz de resolver estrellas en galaxias distantes como el Enano Kinman, ayudando a arrojar más luz sobre misterios cósmicos como este.

Con información de BBC News