HOUSTON – Dos semanas después de que el primo de 41 años de Valery Martínez fue trasladado a un hospital con síntomas graves de COVID-19, Martínez escribió una publicación en Facebook, agradeciendo a los médicos y enfermeras del Hospital Memorial Hermann Southeast en Houston que estaban trabajando para salvar él.

«Ustedes son los verdaderos héroes que arriesgan su vida en este momento difícil», escribió Martínez. «Que Dios continúe cubriéndote y protegiéndote a ti y a tus familias».

Luego, comenzó a recibir mensajes de amigos, casi todos hispanos, como ella, que dijeron que sus seres queridos también estaban enfermos con el coronavirus. La tía de un amigo estaba en cuidados intensivos en el Memorial Hermann Southeast.

La familia de la amiga estaba planeando una vigilia de oración afuera del hospital ese fin de semana, por lo que Martínez solicitó unirse. Luego, miembros de otra familia que conocieron se presentaron y preguntaron si ellos también podían venir a rezar por un ser querido hospitalizado allí con COVID-19.

Martínez contuvo las lágrimas ese domingo por la tarde de este mes cuando ella y otras 40 personas se pararon en un estacionamiento fuera del Memorial Hermann Southeast, con los rostros cubiertos con máscaras y las manos levantadas en oración por los tres pacientes hospitalizados en las salas 2, 11 y 22 de la UCI, todos hispanos. , todos conectados a ventiladores.

El momento hizo que Martínez sintiera que no estaba sola, dijo, y le ayudó a darse cuenta de cuán rápido se estaba propagando el virus en su comunidad.

«Casi todos los que conozco han tenido coronavirus o tienen un familiar que ha estado enfermo o está en el hospital», dijo Martínez, quien a principios de esta semana podría enumerar a 45 amigos, familiares y conocidos hispanos que han estado enfermos con el virus en el área de Houston, incluidos cuatro que habían muerto.

A medida que el coronavirus desgarra desproporcionadamente a través de las comunidades latinas en Texas, los datos publicados esta semana por funcionarios de salud estatales revelan que una proporción descomunal de estos residentes también está sufriendo los peores resultados. Los tejanos hispanos representan alrededor del 40 por ciento de la población del estado, pero el 48 por ciento de las 6.190 muertes confirmadas por COVID-19 del estado, según datos del Departamento de Servicios de Salud del Estado .

En la región de Houston, donde las hospitalizaciones por COVID-19 aumentaron en junio antes de que comenzaran a disminuir en los últimos días, los datos publicados por el Departamento de Salud Pública del Condado de Harris mostraron que una proporción desproporcionada de los que requieren atención hospitalaria, hasta el 65 por ciento de los recién hospitalizados. pacientes durante algunas semanas en junio – eran hispanos, a pesar de que son el 44 por ciento de la población.

En el Memorial Hermann Health System, una de las cadenas de hospitales más grandes de la región de Houston, un análisis de las visitas a la sala de emergencias muestra que muchos más hispanos de 20, 30 y 40 años se han presentado en sus hospitales con COVID-19 en comparación con otras etnias, una indicación que el virus se está extendiendo ampliamente entre los jóvenes residentes hispanos y que pueden estar esperando hasta que estén más enfermos para buscar atención, dijeron las autoridades.

Mientras tanto, como el Departamento de Bomberos de Houston informa que un número récord de pacientes mueren abruptamente en casa este verano antes de que los paramédicos puedan llegar a ellos , los datos del médico forense del condado de Harris muestran que más de dos tercios de los fallecidos en casa por coronavirus confirmado Las infecciones han sido hispanas.

Hay numerosas razones para las disparidades, dicen los expertos. Es más probable que los residentes hispanos trabajen en trabajos de servicio o vivan en hogares multigeneracionales que dificultan el distanciamiento social. Es menos probable que tengan seguro de salud. Y es más probable que tengan problemas de salud, como diabetes y presión arterial alta, lo que los hace más vulnerables a enfermedades graves.

Estos factores son más pronunciados en Texas, uno de los primeros estados en reabrir desde las órdenes iniciales de cierre del coronavirus, con el gobernador Greg Abbott instando a las personas a volver a trabajar a partir de mayo, incluso en restaurantes, bares y hoteles, incluso como la cantidad de Los casos de COVID-19 continuaron creciendo.

Texas también es el estado más grande que se negó a ampliar el seguro de salud para los residentes de bajos ingresos en virtud de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio, y es el hogar de una población latina en rápido crecimiento. Casi un tercio de los adultos menores de 65 años en Texas carecen de seguro médico, la peor tasa de personas sin seguro en el país, y más del 60 por ciento de los que no tienen seguro médico en el estado son hispanos.

El Dr. Esmaeil Porsa, presidente y CEO de Harris Health System, supervisa los dos hospitales públicos de redes de seguridad de Houston. Dijo que COVID-19 está amplificando las desigualdades de «una infraestructura de atención médica que es defectuosa por diseño». En los hospitales de Porsa, donde la mayoría de los pacientes carece de seguro de salud, el personal médico se ha quedado sin espacio de cuidados intensivos y los medicamentos clave necesarios para tratar COVID-19 , dejando a muchos pacientes en las camas de la sala de emergencias durante días antes de ser trasladados a los hospitales. Afuera de la ciudad.

A nivel nacional y en partes de Texas, el coronavirus también ha enfermado y matado desproporcionadamente a los residentes negros, otro grupo con acceso desigual a la atención médica.

«Y lo que está sucediendo hoy en realidad es que el diseño defectuoso que surge en términos de ciertos sistemas hospitalarios se está abrumando y un segmento de la población se ve perjudicado de manera desproporcionada», dijo Porsa. «Todos estos problemas están llegando a un punto crítico después de décadas de no prestar atención a la infraestructura de atención médica».

Otro problema: las personas que carecen de seguro médico a menudo esperan demasiado para buscar atención médica, lo que lleva a peores resultados, dijo la Dra. Amelia Averyt, médica de atención primaria de Legacy Community Health. Alrededor del 60 por ciento de los pacientes del centro financiado con fondos federales son hispanos.

Para aquellos sin estatus legal, dijo Averyt, también existe la preocupación de poder permanecer en el país y cómo pagar las facturas médicas sin seguro médico.

«Creo que el miedo es mantenerlos en casa más que nada», dijo.

El número desproporcionado de la pandemia se puede ver en docenas de publicaciones desesperadas en GoFundMe por familias latinas en la región de Houston, cada una pidiendo ayuda para pagar las facturas médicas de COVID-19 o los gastos del funeral. Varios dijeron que sus seres queridos carecían de seguro de salud; otros dijeron que el virus había hospitalizado a varios miembros de la misma familia, sin dejar a nadie lo suficientemente sano como para ganar dinero para el alquiler.

Los amigos de Leonor Quiroz organizaron una recaudación de fondos para ella después de que ella y su esposo de casi 10 años fueron hospitalizados con COVID-19 en mayo. Leonor, de 47 años, cree que su esposo, Valentin, de 52 años, trajo el virus a casa desde un sitio de construcción. No podía darse el lujo de tomarse un tiempo libre en el trabajo.

Ella fue hospitalizada primero; Valentin, que continuó trabajando incluso cuando sus síntomas empeoraron, la siguió al HCA Houston Healthcare Tomball días después. Ella mejoró y fue dada de alta; empeoró y estaba conectado a un ventilador.

Cada día, Leonor llamaba y cantaba a Valentín una de sus canciones favoritas en español, «A Puro Dolor» – «Dolor puro» – mientras una enfermera le acercaba el teléfono al oído.

«Devuélveme mis fantasías … el coraje que necesito para vivir … el aire que respiro».

Valentin murió el 23 de mayo, dejando a Leonor con más de $ 25,000 en gastos médicos y funerarios de bolsillo.

«Muchos de mis amigos y familiares hispanos creían que el coronavirus era una conspiración hasta que realmente perdí a mi esposo», dijo Leonor. «Ahora se dan cuenta de que no es … después de que me costó todo».

La jueza del condado de Harris, Lina Hidalgo, la principal funcionaria electa del condado que incluye a Houston, convocó una conferencia de prensa este mes después de que los datos del condado comenzaran a mostrar un aumento en los casos de COVID-19 entre los residentes hispanos. Llamó a los datos «una llamada de atención», y no solo para aquellas comunidades que ya estaban tambaleándose.

«Deberíamos preocuparnos por lo que está sucediendo con nuestros residentes más vulnerables en este momento, y no solo porque es lo correcto», dijo Hidalgo, la primera latina elegida para su puesto. «Todos estamos interconectados … Si algunos de nosotros estamos más enfermos que el resto de nosotros en este momento, ¿adivina qué? Tarde o temprano nos alcanzará a todos».

«No puede recuperar el aliento»

Cristóbal Onofre, de 22 años, tiene una foto enmarcada de su padre, Benito, en su sala de estar, tomada en el cumpleaños número 44 de Benito en febrero. Muestra a Benito en su apartamento del noroeste de Houston, sonriendo con glaseado de pastel en los labios, parado frente a una pancarta de «Feliz cumpleaños» y globos de colores.

Estaba sano, dijo su hijo.

Cinco meses después, el 3 de julio, Benito fue encontrado muerto en su departamento después de haber sufrido un caso no tratado de COVID-19. Formó parte de una ola de personas que murieron en su casa en Houston este verano cuando aumentaron las infecciones por coronavirus.

Benito había hecho todo lo posible para protegerse del virus, dijo Cristóbal. Llevaba una máscara en el restaurante donde trabajaba como lavaplatos y guantes cuando compraba comestibles. Si Benito veía a demasiadas personas dentro de una tienda, volvería. Pero solo había mucho que podía hacer.

En algún momento a fines de junio, comenzó a sentirse enfermo, con un dolor de garganta que lo mantenía despierto por la noche. Después de unos días, decidió hacerse la prueba de COVID-19 en el Consulado de México en Houston. Pero los resultados de la prueba tomarían días. Mientras tanto, Benito continuó tratándolo como un resfriado común, bebiendo té caliente y tomando jarabe para la tos.

Al final de la semana, sus síntomas habían empeorado. «Mi tío llamó y dijo: ‘Tu papá no está muy bien. No puede respirar'», dijo Cristóbal en español.

Su familia llamó a una ambulancia, pero Benito se negó a entrar cuando llegó, dijeron. A Cristóbal le dijeron que su padre, que aún dudaba que tuviera COVID-19, temía contraer el virus en el hospital. También estaba la cuestión de cómo pagaría la atención hospitalaria. Como casi la mitad de los hispanos en el condado de Harris, Benito no tenía seguro médico.

Más tarde esa noche, cuando la ambulancia se fue, el tío de Cristóbal, que vivía con Benito, lo encontró tirado en el piso del baño. Los paramédicos lo declararon muerto, y el médico forense más tarde determinó que COVID-19 era la causa, enumerando la presión arterial alta y la obesidad como factores contribuyentes.

Los datos del Departamento de Bomberos de Houston muestran un aumento del 45 por ciento de febrero a junio en la cantidad de llamadas de paro cardíaco que terminaron con la declaración de personas paramédicas muertas a su llegada. En marzo, el departamento registró alrededor de 250 llamadas de muertos a la llegada, la mayor parte de cualquier mes en los últimos dos años hasta ese momento. En junio, el número aumentó a casi 300. Y durante los primeros 23 días de julio, el período más reciente para el que hay datos disponibles, el departamento ya había superado ese número, estableciendo un récord, dijeron los bomberos.

De acuerdo con los datos del Instituto de Ciencias Forenses del Condado de Harris, entre el pequeño subconjunto de estas muertes en el hogar que luego se probaron y confirmaron que fueron el resultado de COVID-19, una abrumadora mayoría de personas han sido hispanas. En las primeras dos semanas de julio, el médico forense atribuyó la muerte en el hogar de 22 personas en el condado de Harris al coronavirus, que ya superó el número de todo junio. Dieciséis de los muertos, el 73 por ciento, eran hispanos.

Benito dejó una esposa y otros cuatro hijos en su México natal. No los había visto en 13 años y recientemente estaba hablando de regresar para siempre, cada vez más ansioso por estar aquí sin un estatus legal.

En Houston, solo era padre e hijo. Solían jugar fútbol juntos y tomar un bocado en su restaurante mexicano favorito todos los viernes. Benito, un padre típico, regañaría a Cristóbal por no llamar a su madre o por cambiar de carril sin señalizar.

«Él era mi papá pero también mi amigo», dijo Cristóbal.

«Si está enfermo, vaya al hospital» es su mensaje para los demás. «No sabemos si puede ser un resfriado común o el coronavirus. Esta enfermedad no es algo con lo que jugar».

‘No renunciar a él’

A partir de junio, el Dr. Jamie McCarthy, médico de la sala de emergencias y vicepresidente ejecutivo del Memorial Hermann Health System, escuchaba anécdotas de colegas que sugerían que el coronavirus estaba afectando más a los hispanos que otros grupos en la región de Houston.

Esta semana, el sistema hospitalario realizó un análisis de visitas a la sala de emergencias que confirmó esas observaciones. Más del 37 por ciento de los casi 9,000 pacientes que dieron positivo para el virus en los hospitales Memorial Hermann se identificaron como hispanos, una proporción mayor que en la combinación típica de pacientes del sistema hospitalario, dijo McCarthy. Otros 4,000 pacientes que dieron positivo para el virus declinaron compartir sus etnias con el hospital, pero un número significativo provino de códigos postales hispanos mayoritarios.

Aunque los pacientes hispanos del sistema COVID-19 han sido más jóvenes, más en sus 20, 30 y 40 años que en otros grupos de edad, McCarthy dijo que un porcentaje similar, alrededor del 4 por ciento, termina requiriendo la admisión a una unidad de cuidados intensivos en comparación con pacientes de otros etnias, que tienden a ser mayores. McCarthy dijo que eso se debe en parte a las condiciones de salud subyacentes que, según los expertos, pueden conducir a malos resultados incluso para los jóvenes con buena salud.

«La mayoría de las personas que tienen 40 años y tienen un poco de diabetes o un poco de hipertensión o tal vez que llevan un poco de peso extra no sienten que deberían tener un mayor riesgo de esto», dijo McCarthy. «Pero eso es ciertamente lo que estamos viendo. Las personas que piensan que son saludables porque sus afecciones crónicas están bien manejadas aún están cada vez más en riesgo y requieren hospitalización».

La falta de cobertura de atención médica, las barreras del idioma y las malas experiencias pueden estar llevando a muchos hispanos a evitar las salas de emergencia hasta que sea demasiado tarde, dijo McCarthy.

«Estoy seguro de que hay muchas personas que tienen la historia de ‘Mi ser querido fue al hospital y nunca volví a hablar con ellos, y murieron'», dijo McCarthy. «Y eso da miedo. Y si no hablas inglés, de un entorno socioeconómico limitado, ¿vas a llamar al 911 cuando las otras personas que hicieron eso nunca llegaron a casa?»

Después de darse cuenta de las tendencias, Memorial Hermann lanzó iniciativas de educación en español dirigidas a la mayoría de las comunidades latinas, incluidas las vallas publicitarias y los segmentos de televisión, instando a los residentes a practicar el distanciamiento social y buscar atención médica cuando comienzan a sentirse enfermos.

Semanas antes de la vigilia de oración en el estacionamiento fuera del Hospital Memorial Hermann Southeast, Valery Martínez recibió una llamada angustiosa de su tía. Arturo «Tudy» Valles Jr., de 41 años, su primo, había estado enfermo durante días antes de que su madre lo viera esforzarse por respirar a media noche el 26 de junio y finalmente llamó al 911. La ambulancia lo sacó de su casa en Pasadena. una ciudad mayoritariamente hispana al sureste de Houston, al hospital, donde pronto fue conectado a un ventilador.

En los días previos a su hospitalización, cuando notó por primera vez el dolor en la garganta, Valles hizo cuatro intentos de hacerse la prueba de COVID-19 en un sitio de prueba gratuito cerca de su casa. Pero cada día, dijo su familia, la clínica se quedó sin pruebas antes de llegar al frente de la línea.

La madre de Valles, Nilda De La Peña, dio positivo poco después de llamar a los paramédicos por su hijo. Luego, una semana después, Martínez también contrajo el virus, obligándola a mudarse de su casa para evitar infectar a su abuela mayor.

«Básicamente, todos los que conozco se han visto afectados y la gente está muriendo», dijo Martínez, quien para entonces podría contar a cuatro personas en su vida que habían muerto de COVID-19.

Valles, un padre soltero que vivía con su madre y su hija de 13 años, trabajó en una planta química hasta que su diabetes empeoró hace varios años, lo que le obligó a que le amputaran una pierna. Aunque solo tenía 41 años, sus problemas de salud subyacentes lo pusieron en mayor riesgo una vez que se enfermó con el coronavirus.

La semana pasada, después de que Valles había pasado tres semanas con un ventilador, los médicos del Memorial Hermann advirtieron que no podría sobrevivir otra noche, lo que provocó que Martínez organizara un video chat. Dieciocho de los seres queridos más cercanos de Valles se turnaban para decirle cuánto lo amaban.

«No vamos a renunciar a él», dijo Martínez el jueves pasado, dos días después de la videollamada. «Dios tiene la última palabra, no médicos ni enfermeras».

Su familia organizó una recaudación de fondos el sábado, vendiendo platos Tex-Mex en el estacionamiento de un restaurante de Pasadena para ayudar a pagar las crecientes facturas médicas de Valles. Una semana después de la advertencia de los médicos, Valles todavía estaba vivo, lo que le dio a Martínez y a su familia la esperanza de que pudiera salir adelante.

Pero el martes, el hospital llamó con una actualización devastadora. La cantidad de personas en la vida de Martínez que habían sido asesinadas por el coronavirus había aumentado a cinco.

Con información de NBC News