Dos crisis chocaron esta primavera en Michigan. El estado ya estaba bajo un bloqueo de coronavirus cuando golpeó una tormenta catastrófica y un par de presas fallaron, inundando la ciudad de Midland.

El hospital local, MidMichigan Medical Center – Midland, contrató a una compañía de recuperación de desastres para limpiar el desastre, incluyendo un sótano y una morgue con registro de agua. Más de 100 trabajadores, muchos de ellos inmigrantes recientes, fueron traídos de lugares tan lejanos como Texas y Florida. Bellaliz González fue una de ellas.

«Hubo grietas en los protocolos de seguridad», dijo González, un solicitante de asilo de Venezuela, en español a través de un intérprete. «Comenzábamos a trabajar sin máscaras y luego los supervisores decían ‘¡Vamos a buscar máscaras’ cuando ya estábamos trabajando adentro!»

«Olía a algo podrido, descompuesto», agregó. «Como algo pútrido, picante. Fue horrible».

Michigan tenía reglas estrictas para los trabajadores esenciales durante la pandemia, pero González y otros trabajadores entrevistados por NPR dijeron que esas reglas no fueron seguidas. Los trabajadores dijeron que los alojaron en habitaciones estrechas de hotel y que no les dieron suficiente equipo de protección.

Muchos de los trabajadores de recuperación de desastres que vinieron a Midland se enfermaron. Un grupo de aproximadamente 20 casos confirmados de coronavirus llamó la atención de los funcionarios locales de salud. También arrojó luz sobre una industria multimillonaria que está creciendo rápidamente a medida que los desastres climáticos se vuelven más frecuentes y más caros.

«Estos trabajadores son esenciales, pero nadie se comporta así», dijo Saket Soni, fundador y director de un grupo sin fines de lucro llamado Resilience Force, que aboga por los trabajadores de recuperación.

Al igual que los trabajadores de otras industrias afectadas por el coronavirus, Soni dijo que los trabajadores de recuperación corren el riesgo de contraer y propagar el virus, no solo entre ellos y sus familias, sino también a las comunidades donde viven y trabajan.

«En cierto sentido, son como los trabajadores agrícolas y los empacadores de carne … con una diferencia», dijo Soni. «Esta es una fuerza laboral en movimiento … que pasa la mayor parte del año viajando de un lugar a otro, arreglando pueblos, ciudades, hogares y edificios. Y esa es una vulnerabilidad adicional».

Soni dijo que la pandemia ha revelado problemas de larga data en cómo la industria de recuperación de desastres trata a una fuerza laboral que limpia y reconstruye después de huracanes, incendios forestales e inundaciones. Muchos de los trabajadores son solicitantes de asilo o inmigrantes indocumentados que no hablan mucho inglés y tienen miedo de quejarse de las condiciones de trabajo.

González, de 54 años, trabajó como ingeniera ambiental en su natal Venezuela antes de huir a los Estados Unidos para buscar asilo hace dos años. Ella dijo que se enfermó con fiebre alta en Michigan pero dio negativo para el coronavirus.

González dijo que estaba horrorizada por las condiciones de trabajo. El primer día en el trabajo, dijo que preguntó si habría controles de temperatura y le dijeron que no había termómetros.

«Nos trataron peor que a los animales», dijo González. «No les importaba nuestro bienestar ni nuestras vidas, no les importaba que estuviéramos en medio de una pandemia».

Después del brote en Michigan, comenzó a señalar con el dedo.

«Tuvimos algunas personas de fuera del estado que vinieron a ayudar, y estamos agradecidos por la ayuda, pero trajeron COVID-19 con ellos», dijo el gobernador Gretchen Whitmer en una entrevista con la estación miembro WDET en Detroit el mes pasado.

Nadie sabe con certeza si los trabajadores trajeron el coronavirus a Michigan o si lo atraparon allí. Pero sí sabemos lo que sucedió después: los trabajadores se fueron de la ciudad y se llevaron el virus.

«Hubiéramos preferido que hubieran estado en cuarentena aquí en Michigan, pero viajaron a casa», dijo Whitmer.

Los trabajadores de salud pública dicen que no pudieron comunicarse directamente con los trabajadores de recuperación porque nadie en el equipo de rastreo de contactos habla español.

«Realmente no deberías meter a cuatro o cinco personas en una habitación de hotel que no sean necesariamente miembros de la familia, ni ponerlas en una situación en la que estén a miles de kilómetros de casa donde puedan estar expuestas al virus», dijo Joel Strasz, un funcionario de salud pública en el condado de Bay, Michigan, donde se alojaban los trabajadores.

«Todas esas condiciones realmente exacerbarán la situación, propagarán el virus», dijo.

El Centro Médico MidMichigan pensó que la compañía de limpieza que contrató estaba tomando medidas para garantizar la seguridad de los trabajadores, según Julie Newton, una enfermera de prevención de infecciones en el hospital.

«Me dijeron que revisaban los síntomas y las temperaturas todos los días», dijo Newton. «Y si alguien tenía síntomas o temperatura, se enviaban para hacerse la prueba y no se les permitía trabajar».

Newton dijo que los trabajadores que vio usaban máscaras y guantes, y que no hablaba directamente con los trabajadores porque tampoco habla español.

«No se me ocurrió pasar y hacer un montón de preguntas» sobre si los trabajadores llevaban máscaras o cuántas personas se alojaban en una habitación de hotel, dijo Newton. «Solo esperaba que se aseguraran de que esas cosas estuvieran sucediendo».

Servpro es una empresa de recuperación ante desastres con franquicias en todo el país, incluida la que el hospital contrató en Michigan para el esfuerzo de limpieza. Ni Servpro ni la franquicia local respondieron a las solicitudes de comentarios (Nota del editor: Servpro es un asegurador de NPR).

El sitio web de Servpro dice que sus trabajadores siempre se adhieren a los «estándares de limpieza y descontaminación establecidos por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y las autoridades locales».

BTN Services, una compañía con sede en Houston que brinda servicios de limpieza y personal, fue un subcontratista en el trabajo del hospital. El CEO, Alejandro Fernández, dijo a NPR que había «un montón de información errónea», pero se negó a dar detalles y no respondió a las solicitudes de entrevistas.

La estructura de la industria, con múltiples capas de contratistas y subcontratistas, hace que sea más fácil para los empleadores evitar la responsabilidad, dijo Soni de Resilience Force.

«Ese es un gran problema», dijo Soni. «Significa que nadie posee y paga los estándares que se deben hacer cumplir. Nadie es responsable en última instancia».

Los trabajadores en el trabajo del hospital dicen que solicitaron el plan de preparación COVID-19 del sitio de trabajo, según lo requerido por el estado bajo una serie de órdenes ejecutivas firmadas por el gobernador. Pero los trabajadores dicen que nunca vieron uno.

Una vez que los trabajadores en Michigan comenzaron a dar positivo por el coronavirus, dicen que los pusieron en camionetas que los llevaron de regreso a Florida y Texas. Varios trabajadores dijeron que pidieron que los pusieran en cuarentena en Michigan, pero les dijeron que tendrían que pagar sus propias viviendas si se quedaban.

Bellaliz González grabó un video en su teléfono en Michigan justo antes de que los trabajadores empacaran en camionetas para irse a casa. «Todos estamos enfermos, algunos han dado positivo, otros no han sido evaluados pero tienen síntomas», dijo en el video.

Uno de los trabajadores que se enfermó fue Armando Negron. Dijo que trabajó en la morgue del hospital sin una máscara antes de dar positivo por el coronavirus. Se dirigió a su casa en Florida, donde aterrizó en el hospital durante seis días. Negron, quien nació en Puerto Rico, tiene 56 años y ha sobrevivido a dos ataques cardíacos.

«Estuve tosiendo muy fuerte durante 10 a 15 minutos sin parar, sentí que mi pecho iba a explotar», dijo Negron en español a través de un intérprete.

«Este virus se siente como un fuego que penetra dentro de su cuerpo. No se siente bien sentado, de pie o acostado. Es debilitante y me siento muy cansado, no me siento normal», dijo.

Mientras tanto, la demanda de limpieza de desastres continúa a pesar del coronavirus. Negron dijo que media docena de personas con las que trabajó en la morgue fueron directamente de Midland a otro lugar de trabajo en el Medio Oeste. Dos de ellos, dijo, se enfermaron y fueron hospitalizados.

Con información de NPR