La carrera mundial por una vacuna COVID-19 se reduce a algunas preguntas críticas: ¿cuánto deben las vacunas acelerar el sistema inmunológico de alguien para que realmente funcione? ¿Y podría acelerarlo de forma incorrecta causar daño?

A pesar de que las empresas reclutan a decenas de miles de personas para estudios de vacunas más grandes este verano, los científicos todavía están probando hurones, monos y otros animales con la esperanza de obtener pistas sobre esas preguntas básicas, pasos que en una era previa a la pandemia habrían terminado primero.

«En esencia, estamos haciendo un gran experimento», dijo Ralph Baric, un experto en coronavirus en la Universidad de Carolina del Norte, Chapel Hill, cuyo laboratorio está probando varias vacunas candidatas en animales.

La aceleración es necesaria para tratar de detener un virus que ha desencadenado una pandemia, matando a más de 360,000 en todo el mundo y cerrando economías. Pero «no hay duda de que hay más riesgo en la estrategia actual que lo que se haya hecho antes», dijo Baric.

La prueba en animales permite a los científicos ver cómo el cuerpo reacciona a las vacunas de una manera que los estudios en personas nunca pueden, dijo Kate Broderick, jefa de investigación de Inovio Pharmaceuticals.

Con los animales, «podemos realizar autopsias y observar específicamente su tejido pulmonar y obtener una inmersión realmente profunda al observar cómo han reaccionado sus pulmones», dijo Broderick.

Está esperando los resultados de ratones, hurones y monos que están expuestos al coronavirus después de recibir la vacuna de Inovio. Como ninguna especie imita perfectamente la infección humana, probar un trío amplía el aspecto de la seguridad.

Y hay algunas buenas noticias en el frente de seguridad a medida que comienzan a llegar los primeros datos de animales de varios equipos de investigación. Hasta ahora, no hay signos de un efecto secundario preocupante llamado mejora de la enfermedad, que el Dr. Anthony Fauci, de los Institutos Nacionales de Salud de EE. UU., Llama tranquilizador.

La mejora es exactamente lo que su nombre implica: muy raramente, una vacuna no estimula el sistema inmunitario de la manera correcta, produciendo anticuerpos que no solo no pueden bloquear completamente la infección sino que empeoran cualquier enfermedad resultante.

Eso ocurrió por primera vez en la década de 1960 con el fracaso de una vacuna contra el virus sincitial respiratorio, el VSR, una infección peligrosa para los niños pequeños. Más recientemente, ha complicado los esfuerzos en las vacunas contra el dengue propagado por mosquitos.

Y algunos intentos de vacunas para el SARS, un primo de COVID-19, parecían mejorar las pruebas en animales.

Avance rápido a la pandemia. Tres estudios recientemente informados en monos probaron diferentes enfoques de la vacuna COVID-19, incluidas las inyecciones realizadas por la Universidad de Oxford y Sinovac de China. Los estudios fueron pequeños, pero ninguno de los monos mostró evidencia de enfermedad inmuno-mejorada cuando los científicos luego gotearon el coronavirus directamente en la nariz o la tráquea de los animales.

Algunas de las mejores pruebas hasta ahora de que una vacuna podría funcionar también provienen de esos estudios con monos. Oxford y Sinovac crearon tipos muy diferentes de vacunas COVID-19, y en estudios separados, cada equipo informó recientemente que los monos vacunados estaban protegidos de la neumonía, mientras que los monos que recibieron una vacuna ficticia se enfermaron.

Pero la protección contra enfermedades graves es solo un primer paso. ¿Podría una vacuna detener también la propagación del virus? El estudio de Oxford plantea algunas dudas.

Esos investigadores encontraron tanto virus persistente en las narices de los monos vacunados como en los no vacunados. Aunque el experimento expuso el dinero a altos niveles del coronavirus, suscitó preguntas preocupantes.

El tipo de vacuna, cómo se dirige a la proteína «espiga» que recubre el coronavirus, puede marcar la diferencia. Investigadores del Beth Israel Deaconess Medical Center en Boston diseñaron seis prototipos de vacunas diferentes. Algunos solo protegieron parcialmente a los monos, pero uno protegió completamente a ocho monos de cualquier signo del virus, dijo el Dr. Dan Barouch, quien está trabajando con Johnson & Johnson en otro candidato a la vacuna COVID-19.

En los monos, el nuevo coronavirus se aloja en los pulmones, pero rara vez los hace súper enfermos. Los hurones, el animal preferido para el desarrollo de vacunas contra la gripe, pueden ayudar a determinar si las posibles vacunas COVID-19 podrían detener la propagación viral.

“Los hurones desarrollan fiebre. También tosen y estornudan «, se infectan entre sí como lo hacen las personas», dijo la investigadora de vacunas Alyson Kelvin, de la Universidad Dalhousie de Canadá.

Y aunque COVID-19 es un gran riesgo para las personas mayores, las vacunas a menudo no aceleran el sistema inmunológico de una persona mayor ni el de una persona más joven. Entonces Kelvin también está estudiando hurones mayores.

Algunos fabricantes de vacunas informan reacciones inmunes prometedoras en las primeras personas que recibieron las inyecciones experimentales, incluida la producción de anticuerpos «neutralizantes», un tipo que se adhiere al virus y evita que infecte las células. Pero hay un problema.

Dijo Broderick de Inovio: «Déjame ser honesto. Todavía no tenemos claro en absoluto cuáles son esos correlatos de protección «, es decir, qué combinación de reacciones inmunes y cuánto se necesitan.

Algunas pistas provienen de la sangre de los sobrevivientes de COVID-19, aunque «hay una gran variación» en las reacciones inmunes entre los enfermos graves y leves, agregó Broderick.

Aún así, si los animales vacunados que producen los mismos niveles de anticuerpos neutralizantes que ciertos sobrevivientes de COVID-19 están protegidos, y las personas que reciben dosis de prueba también producen la misma cantidad, «es un gran consuelo que su enfoque de vacuna realmente funcione», dijo Kathrin Jansen, jefe de investigación de vacunas de Pfizer Inc.

Pero, en última instancia, la prueba real no llegará antes de los grandes estudios sobre si las personas vacunadas se enferman con menos frecuencia que las no vacunadas.

Con información de AP News