LONDRES / CHICAGO (Reuters) – La primera ola de la pandemia de COVID-19 puede estar disminuyendo. Para los desarrolladores de vacunas, eso podría ser un problema.

Los científicos en Europa y los Estados Unidos dicen que el éxito relativo del bloqueo draconiano y las políticas de distanciamiento social en algunas áreas y países significa que las tasas de transmisión del virus pueden estar en niveles tan bajos que no hay suficiente enfermedad circulando para probar realmente las posibles vacunas.

Es posible que necesiten mirar más lejos, a puntos críticos de pandemia en África y América Latina, para obtener resultados convincentes.

«Irónicamente, si tenemos éxito usando medidas de salud pública para eliminar los puntos calientes de la infección viral, será más difícil probar la vacuna», dijo Francis Collins, director de los Institutos Nacionales de Salud de los Estados Unidos.

Una vacuna se considera esencial para poner fin a una pandemia que ha matado a casi 370,000 personas e infectado a más de 6 millones hasta el momento, y los líderes mundiales consideran la inoculación como la única forma real de reiniciar sus economías estancadas.

Pero realizar ensayos clínicos a gran escala de posibles vacunas contra una enfermedad completamente nueva a gran velocidad es complejo, dicen los científicos. Mostrar eficacia en esos ensayos durante una pandemia fluctuante agrega dificultad adicional, y hacerlo cuando los brotes están disminuyendo lo hace aún más difícil.

“Para que esto funcione, las personas deben tener un riesgo de infección en la comunidad. Si el virus se ha eliminado temporalmente, entonces el ejercicio es inútil ”, dijo Ayfer Ali, experto en reutilización de drogas en la Warwick Business School de Gran Bretaña.

«La solución es mudarse a áreas donde la infección se está propagando ampliamente en la comunidad, que serían países como Brasil y México en este momento».

Los ensayos de vacunas funcionan dividiendo al azar a las personas en un grupo de tratamiento y un grupo de control, con el grupo de tratamiento recibiendo la vacuna de ensayo experimental y el grupo de control recibiendo un placebo.

Todos los participantes regresan a la comunidad donde circula la enfermedad, y se comparan las tasas posteriores de infección. La esperanza es que las infecciones dentro del grupo de control sean más altas, lo que demuestra que la vacuna de prueba está protegiendo al otro grupo.

Con las epidemias de COVID-19 en Gran Bretaña, Europa continental y los Estados Unidos bajando de sus tasas máximas y de transmisión de la caída del coronavirus, una tarea clave para los científicos es perseguir brotes fluctuantes y buscar voluntarios en secciones de poblaciones o en países donde la enfermedad sigue siendo abundante.

Un problema similar surgió cuando los científicos buscaban probar nuevas vacunas potenciales contra el ébola durante el gran brote de 2014 en África occidental. Luego, los fabricantes de medicamentos se vieron obligados a reducir drásticamente los planes para grandes ensayos porque sus vacunas solo estaban listas para la prueba al final de la epidemia cuando los números de casos disminuían.

MIRANDO AL EXTRANJERO
Entre las primeras vacunas COVID-19 en pasar a los ensayos de fase dos, o etapa intermedia, se encuentra una de la empresa estadounidense de biotecnología Moderna (MRNA.O) y otra desarrollada por científicos de la Universidad de Oxford con el apoyo de AstraZeneca (AZN.L). Estados Unidos planea en julio lanzar grandes ensayos de eficacia de 20,000 a 30,000 voluntarios por vacuna.

Collins dijo que los funcionarios de salud de EE. UU. Aprovecharán primero las redes de ensayos clínicos del gobierno y de la industria en los Estados Unidos y utilizarán el mapeo para detectar dónde está más activo el virus. También considerarán buscar en el extranjero si las tasas de enfermedades domésticas caen demasiado, dijo.

El gobierno de los Estados Unidos tiene experiencia en África en la prueba de vacunas contra el VIH, la malaria y la tuberculosis.

“África ahora está comenzando a experimentar muchos casos de COVID-19. Es muy posible que queramos ejecutar parte de la prueba allí, donde sabemos que podemos recopilar los datos de manera efectiva «, dijo Collins.

Adrian Hill, director del Instituto Jenner de la Universidad de Oxford de Gran Bretaña, que se asoció con AstraZeneca, comenzó a realizar ensayos a mitad de etapa el mes pasado y dijo que su objetivo sería reclutar a unas 10.000 personas en Gran Bretaña.

Le dijo a Reuters que con la disminución de las tasas de transmisión de la enfermedad COVID-19 en el Reino Unido, existe la posibilidad de que el ensayo se detenga si no tienen suficientes infecciones para producir un resultado.

«Eso sería decepcionante, y en este momento es poco probable, pero ciertamente es una posibilidad», dijo Hill.

PRUEBAS DE DESAFÍO
Subrayando el nivel de preocupación en la industria, el director ejecutivo de AstraZeneca, Pascal Soriot, dijo que sus investigadores incluso contemplaban realizar los llamados ensayos de «desafío», donde los participantes recibirían la vacuna experimental y luego se infectarían deliberadamente con COVID-19 para ver si funcionaba. . Dichos ensayos son raros, de alto riesgo y difíciles de obtener la aprobación ética.

Como una opción más práctica y rápida, Soriot y otros están mirando a Brasil y otros países de América del Sur, así como a partes de África donde los brotes de COVID-19 aún están creciendo y alcanzando su punto máximo, como un campo de pruebas de drogas y vacunas maduras.

La dificultad de reclutar candidatos para ensayos de vacunas en la etapa intermedia en países donde la pandemia de COVID-19 está en decadencia puede ser anunciada por la experiencia de los médicos que buscan casos infectados para el ensayo de solidaridad multipaís de la Organización Mundial de la Salud de tratamientos potenciales para la enfermedad, que incluye el medicamento genérico hidroxicloroquina y el remdesivir de Gilead (GILD.O).

En la parte suiza de ese ensayo, por ejemplo, tomó tres semanas obtener todas las aprobaciones éticas y regulatorias de las autoridades, y otra semana obtener todos los medicamentos, dijo Oriol Manuel, experto en enfermedades infecciosas y coordinador nacional de Solidaridad. estudiar en Suiza

«Pudimos inscribir a algunos pacientes en (un centro de ensayos en) Lausana», dijo Manuel. «Pero cuando todos los centros estaban listos, los casos desaparecieron afortunadamente».

Con información de Reuters