Si alguna vez has dudado de si la energía solar puede ser una tecnología transformadora, sigue leyendo.

Esta es una historia sobre cómo ha demostrado su valía en el entorno más difícil posible.

El mercado del que hablo es quizás el ejemplo más puro del capitalismo en el planeta.

No hay subsidios aquí. Nadie está pensando en el cambio climático, ni en ninguna otra consideración ética, para el caso.

Se trata de pequeños empresarios que intentan obtener ganancias.

Es la historia de cómo los cultivadores de opio afganos cambiaron a la energía solar y aumentaron significativamente el suministro mundial de heroína.

Black Hawk sobre Helmand

Estaba en un helicóptero militar tronando sobre los exuberantes campos de amapolas del valle de Helmand en Afganistán cuando vi el primer panel solar.

Has oído hablar de Helmand. Es la provincia más peligrosa de Afganistán.

De los 454 soldados británicos que murieron en el reciente conflicto en Afganistán, todos menos cinco perdieron la vida en Helmand.

La provincia también se encuentra en el corazón de la región productora de opio más productiva del planeta.

La mayoría del opio se refinará en heroína, una de las drogas más adictivas que hay.

Según el organismo de la ONU responsable de rastrear y combatir la producción ilegal de drogas, la ONUDD, casi el 80% de todo el opio afgano ahora proviene del sudoeste del país, incluido Helmand.

Eso significa casi dos tercios de la oferta mundial.

Entonces, no es el tipo de lugar en el que esperarías estar a la vanguardia de los esfuerzos para descarbonizar la economía.

Pero, una vez que vi ese primer panel solar, vi más.

De hecho, parecía haber una pequeña variedad de paneles solares en la esquina de la mayoría de los compuestos agrícolas, y eso fue en 2016.

Es solo ahora que la escala de la revolución en la producción de heroína que estaba presenciando sin saberlo se ha cuantificado.

Porque no fui la única persona que notó que los agricultores afganos estaban interesados ​​en las tecnologías bajas en carbono.

Evidencia desde el espacio

Richard Brittan está encorvado sobre su computadora en una oficina anodina en un polígono industrial a las afueras de Guildford, en el sur de Inglaterra.

Está revisando el último caché de imágenes de satélite de Afganistán.

Brittan es un ex soldado británico cuya compañía, Alcis, se especializa en análisis satelital de lo que él llama «entornos complejos».

Eso es un eufemismo para lugares peligrosos. Entre otras cosas, Brittan es un experto en la industria de las drogas en Afganistán.

Se acerca a un área muy alejada de los desiertos de Helmand.

Hace unos años no había nada aquí. Ahora hay una granja rodeada de campos.

Amplíe un poco más y podrá ver claramente una serie de paneles solares y un gran depósito.

Un poco a la derecha hay otra granja. El patrón es el mismo: paneles solares y un depósito.

Nos desplazamos a lo largo de la imagen y se repite una y otra vez en toda la región.

«Así es como se cultiva la adormidera ahora», me dice Brittan. «Perforan unos 100 metros (325 pies) hasta el agua subterránea, colocan una bomba eléctrica y la conectan a unos pocos paneles y bingo, el agua comienza a fluir».

La adopción de esta nueva tecnología fue muy rápida.

El primer informe de un agricultor afgano que usa energía solar regresó en 2013.

Al año siguiente, los comerciantes almacenaban algunos paneles solares en Lashkar Gah, la capital de Helmandi.

Desde entonces, el crecimiento ha sido exponencial. El número de paneles solares instalados en granjas se ha duplicado cada año.

Para 2019, el equipo del Sr. Brittan había contado 67,000 paneles solares solo en el valle de Helmand.

En el mercado de Lashkar Gah, los paneles solares ahora están apilados en grandes pilas de tres pisos de altura.

Es fácil entender por qué el comercio ha sido tan rápido.

La energía solar ha transformado la productividad de las granjas en la región.

Tengo un video grabado hace un par de semanas en una granja de opio en lo que solía ser desierto.

El granjero nos muestra sus dos conjuntos de 18 paneles solares. Alimentan las dos bombas eléctricas que usa para llenar un gran depósito.

Filma el pequeño canal que le permite usar el agua para regar su tierra. A su alrededor, sus campos parecen estar floreciendo.

Cosechó su cosecha de opio en mayo; ahora él está cultivando tomates.

«La energía solar ha cambiado todo para estos agricultores», dice el Dr. David Mansfield mientras miramos el video.

El Dr. Mansfield es el autor del informe . Lleva más de 25 años estudiando la producción de opio en Afganistán y me dice que la introducción de la energía solar es, con mucho, el cambio tecnológico más significativo que ha visto en ese momento.

La compra de diesel para alimentar sus bombas de agua subterránea solía ser el mayor gasto de los agricultores.

«Y no es solo el costo», continúa el Dr. Mansfield. «El diésel en estas áreas remotas está muy adulterado, por lo que las bombas y los generadores se descomponen. Es un gran problema para los agricultores».

Ahora es muy diferente.

Por un pago inicial de $ 5,000, pueden comprar una variedad de paneles solares y una bomba eléctrica. Una vez que está instalado, prácticamente no hay costos de funcionamiento.

Es mucho dinero, reconoce, la dote promedio es de $ 7,000, pero el impulso a la productividad es enorme y cualquier préstamo generalmente se devuelve en un par de años.

«A partir de entonces, el agua es efectivamente gratuita», dice.

Significa que pueden cultivar mucha más amapola, así como otros cultivos.

Muchas granjas ahora obtienen dos cosechas al año, algunas incluso obtienen tres.

Y ese no es el único avance. El uso de energía solar también significa que los agricultores pueden cultivar adormidera en lugares donde nunca antes habrían considerado la agricultura.

En el desierto

De vuelta en su oficina en Guildford, Richard Brittan abre una nueva pantalla en su computadora.

Muestra todo el valle de Helmand.

Superpone una imagen que muestra el área bajo cultivo en 2012.

Entonces, los agricultores trabajaban 157,000 hectáreas.

Una serie de imágenes muestran cómo esto cambió con el tiempo.

Puedes ver las granjas extendiéndose en el desierto a medida que los agricultores comienzan a usar energía solar.

Parece un hongo creciendo. Pero esto es a gran escala.

El área de cultivo ha aumentado en decenas de miles de hectáreas cada año.

Para 2018 se había duplicado a 317,000 hectáreas.

En 2019 era de 344,000 hectáreas.

«Y continúa creciendo», dice.

Al mismo tiempo, la tierra se está volviendo más productiva.

Sus mapas están sombreados de púrpura oscuro (rendimiento bajo) a verde claro, lo que indica la tierra más productiva.

A medida que los agricultores cambian a la energía solar, puede ver el área sombreada con un crecimiento verde.

«Toda esta agua está haciendo florecer el desierto», dice Brittan.

Y a medida que el área bajo cultivo ha crecido, también lo ha hecho la cantidad de personas.

Brittan estima que medio millón de personas han emigrado a las áreas desérticas de Helmand en los últimos cinco años.

Su equipo ha contado 48,000 casas adicionales construidas en el mismo período.

Y el impacto en el suministro mundial de opio parece haber sido igualmente dramático.

Cada año, la ONU estima la cantidad de drogas ilegales que se producen en todo el mundo.

En 2012, antes de la energía solar, calculó que Afganistán produjo un total de 3.700 toneladas de opio.

Para 2016, la producción había aumentado a 4.800 toneladas.

En 2017 hay una cosecha realmente excelente, con mucho, la más grande que Afganistán haya producido: 9,000 toneladas de opio.

Tanto opio que los precios se derrumbaron.

Lo que sucedió después es muy interesante.

En 2018 y 2019, el área de adormidera cultivada en la mayor parte de Afganistán cayó, excepto en el suroeste, donde los agricultores han realizado esta gran inversión en tecnología solar.

Aquí la producción de opio en realidad aumentó.

En 2019, la producción de opio en la región alcanzó casi 5.000 toneladas, de las 6.400 toneladas producidas en todo el país.

Los efectos de esta productividad sin precedentes se han sentido en todo el mundo.

Un esquema piramidal para hacer el bien

En septiembre, la policía del Reino Unido incautó 1,3 toneladas de heroína por un valor estimado de £ 120 millones, la mayor incautación jamás realizada en el país.

No sorprende entonces que The Well, la organización benéfica de recuperación de adicciones de Dave Higham en el noroeste de Inglaterra, esté prosperando.

El enfoque del Sr. Higham para abordar la adicción se basa en la película de Hollywood Pay it Forward.

La idea es que no devuelvas favores, sino que devuelves grandes favores ayudando a personas que no conoces.

Básicamente es un esquema de venta piramidal, pero por hacer el bien, y parece estar funcionando.

The Hub en Barrow-in-Furness, una de las redes de edificios de The Well en la región, está llena de gente.

Todo el mundo es un adicto o un ex adicto que «paga».

Higham fue un adicto durante 25 años y dice que ha notado signos sutiles de un aumento en el suministro de heroína en los últimos años.

Los adictos con los que trabaja dicen que la calidad de la heroína que compran está mejorando y no parece que haya sequías en el suministro que Higham dice que experimentó regularmente durante su cuarto de siglo de adicción.

La mayoría de sus clientes son parte de los estimados 260,000 a 300,000 usuarios de heroína a largo plazo en el Reino Unido.

Pero dice que ha comenzado a ver lo que él llama «nueva generación» de adictos que vienen en busca de ayuda.

Higham, como muchos adictos mayores, desarrolló su hábito en la década de 1980, cuando el desempleo superó los tres millones y la heroína afgana de alta calidad acababa de comenzar a llegar al Reino Unido.

Al igual que muchos trabajadores de drogas en todo el país, su gran temor es que una profunda recesión posterior a Covid con un desempleo masivo prolongado coincida con estos abundantes suministros de heroína afgana alimentados por energía solar.

Si eso sucede, advierte, puede esperar que las tasas de criminalidad se disparen, porque la mayoría de los adictos tienen que robar para financiar sus hábitos.

¿Qué nos dice esto sobre la energía solar?

Eso es simple

La historia de la revolución en la producción de heroína afgana nos muestra cuán transformadora puede ser la energía solar.

No se imagine que se trata de algún tipo de tecnología benigna «verde».

La energía solar se está volviendo tan barata que es capaz de cambiar la forma en que hacemos las cosas de manera fundamental y con consecuencias que pueden afectar al mundo entero.

En muchos mercados, la energía solar ya es más barata que los combustibles fósiles.

Además, su costo sigue la lógica de toda la fabricación: cuanto más produzca e instale, más barato será.

Eso significa que podemos esperar que se genere mucho más de la energía que todos usamos a partir de la energía solar en los próximos años.

Y lo que nos muestran los cambios en la producción de opio afgano es que tener una fuente de energía independiente de cualquier red eléctrica, o suministros de combustibles fósiles, puede aportar una innovación significativa.

También demuestra que las consecuencias no siempre serán positivas.

Eso es cierto tanto para los granjeros afganos como para los adictos a la heroína.

Se está utilizando tanta agua que se estima que los niveles de agua subterránea en Helmand caen 3 m al año.

El temor es que muy pronto el agua simplemente se agotará.

«Tal vez este auge no dure más de 10 años», dice Orzala Nemat, quien dirige la Unidad de Investigación y Evaluación de Afganistán, el mayor grupo de expertos del país.

Eso no solo afectará a las personas que se han mudado a las áreas desérticas, dice ella. Afectará a toda la región.

Más de 1,5 millones de personas podrían verse obligadas a migrar.

Cree que algunos se mudarán a otras áreas de Afganistán, pero muchos tratarán de abandonar el país y viajar a Europa y América, donde creen que sus perspectivas serán mejores.

Ella no tiene dudas de lo que esto significará.

«Va a ser una gran crisis», dice ella.

Con información de BBC News