KAMPALA, Uganda (AP) – Un «nuevo bebé» nació con el renacimiento de Uganda Airlines, anunció el año pasado el presidente del país. Pero ahora sus cuatro nuevos jets permanecen inactivos, el negocio se suspende indefinidamente debido a las restricciones de viaje relacionadas con el coronavirus.

Están surgiendo preguntas en África y en otros lugares sobre la sabiduría financiera de mantener a las compañías de prestigio que a menudo tienen una pequeña parte de un mercado de aviación que no ve una recuperación a la vista.

Las aerolíneas africanas habían acumulado deudas mucho antes de la pandemia, pero los rescates del gobierno les permitieron cojear durante años. Ahora, a medida que África subsahariana enfrenta su primera recesión en un cuarto de siglo, algunas aerolíneas tendrán más dificultades para sobrevivir. Eso a pesar del creciente interés global en el continente de 1.300 millones de personas.

En algunos casos, las aerolíneas locales son tan importantes para las empresas panafricanas en un vasto continente con una infraestructura históricamente pobre que su colapso dañaría los viajes rápidos. Sin embargo, en otros casos, las aerolíneas se han visto como proyectos de vanidad para los estados que difícilmente pueden permitirse apoyarlas.

Nowel Ngala, director comercial de Asky Airlines, una aerolínea lanzada en 2010 por un grupo de bancos regionales con la esperanza de resolver las dificultades de transporte en África central y occidental, dijo que la pandemia ha sido «muy devastadora» para la compañía, cuyos nueve aviones están en tierra. Las pérdidas de ingresos son sustanciales y ha habido «impactos serios en términos de mantenimiento» de los aviones cada vez que se reanuda el negocio.

La Asociación Internacional de Transporte Aéreo advirtió en abril que las aerolíneas africanas podrían perder $ 6 mil millones en ingresos de pasajeros en comparación con el año pasado, y que la mitad de los 6 millones de empleos de la región en la aviación y las industrias relacionadas podrían perderse. Se espera que el tráfico aéreo este año disminuya a la mitad, dijo.

«Estas estimaciones se basan en un escenario de severas restricciones de viaje que duran tres meses, con un levantamiento gradual de las restricciones en los mercados nacionales, seguido por el regional y el intercontinental», dijo la IATA.

Ese período de tres meses ya está llegando a su fin, sin ningún retorno al viaje aéreo normal a la vista.

Incluso Ethiopian Airlines, la única aerolínea rentable de África en los últimos años, ha señalado dificultades, citando pérdidas de ingresos de hasta $ 550 millones entre enero y abril. Como medida de supervivencia, la aerolínea se ha lanzado a operaciones de carga, incluido el envío de suministros médicos a África y a otros continentes.

«Unos 22 de nuestros aviones de pasajeros se han convertido en carga», dijo el CEO Tewolde Gebremariam a The Associated Press. «Una vez que la pandemia esté bajo control y se reanuden los vuelos de pasajeros, los configuraremos nuevamente en sus configuraciones originales de cabina de pasajeros».

Si la crisis persiste, dijo, «discutiremos con nuestro propietario, el gobierno etíope, cómo manejar la situación en el futuro, y también podremos discutir con nuestros bancos acreedores los préstamos de liquidez».

Addis Abeba, la capital de Etiopía, se ha convertido en la puerta de entrada de África a las naciones del Golfo y más allá. Ahora es un centro clave para enviar suministros humanitarios durante la pandemia.

Otra importante aerolínea africana, South African Airways, no ha sido rentable desde 2011 y ha estado en bancarrota desde diciembre. Cansado de emitir rescates, el gobierno exige un nuevo plan de negocios.

«Ahora nos enfrentamos a la desconocida publicación de la pandemia COVID-19 y no hay precedentes ni certezas que puedan seguirse en el desarrollo de una nueva estrategia», anunció el departamento de empresas públicas el 1 de mayo, diciendo que la aerolínea será reestructurada. Los administradores apuntan a despedir a casi 5,000 empleados para mantener a flote la aerolínea.

«Las aerolíneas que estaban luchando antes de la pandemia probablemente terminarán declarándose en bancarrota o buscarán rescates», advirtió la Comisión Económica de las Naciones Unidas para África, llamando al transporte aéreo un sector crítico para la economía del continente, junto con el turismo, como vínculos e inversiones globales. ha crecido.

El revivido Uganda Airlines apenas tuvo la oportunidad de comenzar.

Sin un sólido apoyo del estado mientras lidian con la forma de cumplir con las nuevas pautas de seguridad, Uganda Airlines «bien podría irse a casa», dijo Francis Babu, piloto y ex ministro del gobierno. El CEO y portavoz de la aerolínea no respondió a las solicitudes de comentarios.

En la vecina Kenia, el CEO de Kenya Airways, Allan Kilavuka, ha sido franco.

«Incluso antes de esta crisis no estábamos en un buen lugar», dijo al canal de televisión Metropol el 6 de mayo. El modelo comercial y el enfoque de mercado de la aerolínea deberán cambiar, dijo. Pero cuando se le preguntó cómo ve a Kenya Airways haciendo frente a la pandemia, respondió: «Nadie lo sabe».

Los empleados han recibido recortes salariales de hasta el 80% a medida que Kenya Airways se somete a un proceso de renacionalización iniciado el año pasado para ayudarlo a volver a la rentabilidad. En febrero, la aerolínea recibió un préstamo gubernamental de casi $ 5 millones para revisar los motores de su flota.

Se necesita una mayor inyección de efectivo del estado, dijo Kilavuka, «cualquier cosa que pueda pagar».

La creciente deuda de la compañía es una de las razones por las que Aly-Khan Satchu, un analista financiero con sede en Nairobi, cree que las autoridades necesitarán crear otra versión del operador de bandera de Kenia «con un balance limpio».

Kenya Airways, que depende del tráfico de pasajeros para el 90% de sus ingresos, tendrá que girar hacia la carga y reducir su red para crear una aerolínea estatal ágil, dijo. «Aprecio que cumple una función de interés nacional, pero el balance ahora ha cruzado un punto de inflexión».

En Ruanda, el gobierno dijo que aumentará sus fondos para el operador nacional RwandAir, cuya reducción de costos incluye recortes salariales de hasta un 65% y la suspensión de contratos con algunos pilotos y personal no esencial hasta nuevo aviso.

Los tiempos son aún más difíciles para Air Zimbabwe, la aerolínea nacional de un solo avión de la nación del sur de África, cargada con una deuda de más de $ 300 millones incluso antes de la pandemia. La aerolínea dijo en abril que estaba obligando a docenas de empleados a irse sin goce de sueldo hasta que el Boeing 767 pueda volar pasajeros nuevamente.

Con información de USA Today