Se ha convertido en un punto crítico político y cultural, trazando una clara división entre los «que tienen cubre bocas» y los «que no». El desdén se extiende entre el presidente de los Estados Unidos conscientemente desenmascarado y su rival demócrata que se pone deliberadamente la máscara, todo el camino hasta esos cruces, y a menudo se cruzan entre sí, en el pasillo de cereales de la tienda de comestibles.

«Es egoísmo. Completamente egoísta», dice Tia Nagaki, de 57 años, sobre los compradores descarados que ha encontrado. Nagaki, residente de Denver, donde las máscaras han sido obligatorias desde el 5 de mayo, reconoce que tiende a dejar de lado a las personas así. Pero con la misma frecuencia, dice, las burlas se acercan a ella, como sucedió recientemente cuando un tipo sin máscara se acercó demasiado al mercado.

«Me echó una mirada, y luego comenzó a reírse de mí como ‘Ja, ja, no me importa’, y se burló de mí», recuerda. «Lo hemos hecho muy político. Definitivamente lo hemos politizado».

De hecho, una encuesta reciente de la Universidad de Quinnipiac muestra un apoyo abrumador entre los demócratas para usar máscaras, pero un poco más de un tercio de los republicanos siente lo mismo.

Cuando el gobernador de Virginia, Ralph Northam, demócrata, anunció un mandato de máscara en todo el estado esta semana, se esforzó por considerarlo como una directiva de modales más moderados, y la aplicación recayó en los funcionarios del departamento de salud, en lugar de la policía, y sin amenaza de cárcel tiempo o multas para infractores individuales.

«Esto es una cuestión de salud pública», dijo. «No busco personas que se metan en problemas al no usar una máscara, pero busco personas que por favor hagan lo correcto. Le pido a las personas que se respeten mutuamente».

Aún así, los republicanos inmediatamente se lanzaron, haciendo circular fotos del gobernador que no llevaba una máscara en público solo unos días antes y lanzando lo que ellos llaman «coercitivo» y «agobiante» a los residentes y las empresas. Es el tipo de resistencia políticamente cargada para enmascarar los mandatos que ha estallado en todo el país y que ha llevado a los funcionarios a dar marcha atrás en los mandatos, revertir su posición o ser anulados por órdenes superiores.

Varios incidentes controvertidos han ayudado a alimentar la reacción violenta, incluido uno en Filadelfia cuando la policía arrancó agresivamente a un hombre negro de un autobús público, mientras las cámaras rodaban, y otro en la ciudad de Nueva York que comenzó con una mujer en una estación de metro detenida por la policía por no tener su máscara puesta correctamente y eso terminó con las esposas en el piso frente a su hijo de 5 años. La policía dice que fue arrestada por conducta desordenada, sin dejar de usar una máscara; Según los informes, planea demandar a la policía de Nueva York.

No es de extrañar, la policía es reacia a entrar en la refriega.

«Este no es un buen aspecto para nosotros, y coloca a la policía en una posición extremadamente insostenible», dice Joe Gamaldi, presidente del Sindicato de Oficiales de Policía de Houston. Cuando se ordenó allí un mandato local, instó a los oficiales a usar su discreción y emitir advertencias, no citaciones o multas.

Tener que hacer cumplir un mandato de máscara tan «draconiana», dice Gamaldi, «erosionaría la confianza que puede ser frágil con nuestras comunidades negras y marrones», así como con todos los demás. Además, dice, la policía ya está demasiado delgada y serviría mejor al público al concentrar sus recursos limitados en otra parte.

Al final resultó que, la ejecución del mandato se convirtió en un punto discutible cuando una orden ejecutiva del gobernador de Texas Greg Abbott prohibió las sanciones locales por violaciones.

Pero en jurisdicciones que aún tienen mandatos, como Virginia, las empresas dicen que es injusto dejar que intervengan para jugar a «policías enmascarados», dice Jodi Roth, directora de asuntos gubernamentales de la Federación de Minoristas de Virginia. Ella dice que los restaurantes y las tiendas están más que dispuestos a colocar letreros que indiquen a los clientes que usen máscaras, pero muchos se niegan a ser los que hacen cumplir.

Ella dice que no es razonable pedirles a los empleados que se inscribieron como cajeros o servidores, por ejemplo, que gestionen clientes que se vuelven hostiles, abusivos o incluso violentos. Muchos han visto incidentes ellos mismos al pedirles a las personas que usen máscaras. Otros acaban de leer sobre la violencia que ha estallado en otros lugares, incluso en una Waffle House en Aurora, Colorado, donde dispararon a un cocinero después de decirle a un cliente que usara una máscara, y en una tienda Family Dollar en Flint, Michigan, donde El guardia de seguridad recibió un disparo mortal tras un enfrentamiento por una máscara.

La responsabilidad de hacer cumplir la ley, dice Roth, no debería recaer en las empresas, que «tienen lo suficiente en mente en este momento y solo están tratando de mantenerse a flote».

«No quieren tener que rechazar a nadie en este momento», dice Roth. «Solo están tratando de recuperarse y hacer felices a los clientes». Debe dejarse a las empresas imponer voluntariamente restricciones más estrictas, dice ella.

Lindsay Wiley, profesora de la Facultad de Derecho de la American University Washington que se especializa en derecho y ética de la salud pública, tiende a estar de acuerdo. Según la experiencia pasada, desde la prevención del VIH hasta las vacunas, dice, los mandatos pesados ​​a menudo pueden ser contraproducentes.

Eso puede ser especialmente cierto en este caso, dada la forma en que el presidente Trump ha estado rechazando las máscaras y cómo los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades fallaron en el asunto, primero implorando a las personas que no usen máscaras antes de alentar su uso.

«En realidad, puede hacer que las personas que son escépticas de usar máscaras se doblen», dice Wiley, y «refuerzan lo que perciben como una asociación positiva con negarse a usar una máscara … que aman la libertad, que son inteligentes y escéptico de las recomendaciones de salud pública «, todo mientras refuerza la opinión de que usar una máscara es un signo de debilidad.

Los mandatos de máscara de mano dura solo «arrojan gasolina sobre el problema», concuerda con el abogado Jeff Childers, quien ha presentado un desafío legal a un mandato de máscara en el condado de Alachua, Florida, argumentando que es inconstitucional.

«No es una objeción a usar una máscara. Es una objeción a ser forzado a usar una máscara», dice Childers, y agrega que tanto él como su cliente reconocen los beneficios para la salud y eligen usar una máscara ellos mismos. «No quiero enarbolarme demasiado en esto», dice. «Pero, ¿no es realmente ese el fundamento de nuestra democracia, que somos un país de personas que se gobiernan a nosotros mismos?»

Pero la salud pública y los funcionarios electos continúan retrocediendo, tratando de evitar la politización de las precauciones básicas de salud.

Mark Sexton, director de comunicaciones del condado de Alachua, ha publicado más de 50 artículos revisados ​​por pares sobre los beneficios de usar máscaras, con la esperanza de convencer a los residentes para que cumplan.

«En un estado de emergencia, cuando la vida de las personas está en peligro, nuestra junta siente que ponerse una máscara durante unos minutos cuando te encuentras en la tienda de comestibles no es demasiado pedir», dice, comparándolo con el requisito de encienda los faros mientras conduce de noche. «Es algo razonable», dice.

Y con los CDC recomendándolo, así como el Dr. Anthony Fauci, uno de los principales expertos en enfermedades infecciosas y miembro del grupo de trabajo sobre coronavirus de la Casa Blanca, Sexton dice que «es sentido común».

Y, decencia común, como dice el alcalde de Denver, Michael Hancock.

«Mucha gente quiere politizar esto», dice. «Pero la gente está muriendo por este virus, y debemos hacer todo lo que podamos, independientemente de la afiliación partidaria o las tendencias ideológicas, para protegerlos».

Recientemente, dice Hancock, condujo 4 millas desde su casa para recoger algo en Home Depot. Cuando llegó allí, se dio cuenta de que había olvidado su máscara, por lo que condujo rápidamente a su casa para obtenerla, antes de regresar para ingresar a la tienda.

«Cuando me pongo la máscara, lo hago para protegerlos y mostrar compasión por mi vecino», dice. «Y espero que hagan lo mismo por mí».

Con información de NPR