Agregue las serpientes voladoras a la lista cada vez mayor de insectos y reptiles que pasan su tiempo en el centro de atención durante un año en el que la gente probablemente esté buscando cursos de zoología en línea.

Un estudio reciente publicado en la revista Nature Physics arroja luz sobre por qué la serpiente del árbol del paraíso (C. paradisi) se ondula en el aire. Los investigadores de Virginia Tech encontraron que el movimiento mantiene a la serpiente, que en realidad no vuela, simplemente se desliza, estable después de saltar de los árboles.

Pero, durante años, se desconocía si la moción tenía algún propósito, dijo Isaac Yeaton, investigador principal del estudio y científico del Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins.

«La característica más llamativa de cuando (las serpientes) se deslizan es la ondulación», dijo Yeaton, quien realizó la investigación cuando era estudiante de doctorado en ingeniería mecánica en Virginia Tech.

Para capturar más detalles, los investigadores llevaron a cabo su estudio dentro de «The Cube», un teatro de caja negra de cuatro pisos en el campus de Virginia Tech. El teatro está equipado con cámaras de captura de movimiento, y se colocaron de 11 a 17 marcadores en las serpientes, lo que permitió a los investigadores registrar «la posición exacta del cuerpo de la serpiente más de 300 veces por planeo». Cada planeo tomó alrededor de dos segundos.

El equipo recopiló datos durante mayo y junio de 2015, dijo Yeaton. El grupo pasó dos años analizando los datos, luego presentó su documento en el otoño de 2018, dijo.

«Cuando hicimos el trabajo, pudimos obtener nuestra primera comprensión completa de lo que el animal está haciendo en el aire y eso realmente nos llevó a construir este modelo completo de la dinámica de la serpiente», dijo Yeaton. “Entonces podríamos comenzar a hacer esas preguntas, ‘¿Por qué la serpiente es ondulada? ¿Qué efecto tiene?

Los investigadores encontraron que las serpientes se movían de lado a lado, pero también ligeramente hacia arriba y hacia abajo. Pudieron generar un modelo informático de la serpiente para estudiar mejor las ondulaciones y su impacto en el deslizamiento de la serpiente.

«Puedes hacer cosas con el modelo que no puedes hacer con el animal vivo», dijo el profesor de Virginia Tech, Jake Socha. «Lo que queríamos hacer con el animal vivo es decirle que deje de ondular. Como, ‘Oye, serpiente, deja de ondular’. Podríamos decirle al modelo que haga eso. Cuando apagas la ondulación en el modelo, ves que obtienes un rendimiento de deslizamiento realmente malo.

Añadió: «De hecho, se cae del cielo mucho más fácilmente que cuando tienes ondulación».

No hay que preocuparse, por ahora, por las serpientes que aparecen en los Estados Unidos como «avispones asesinos» y polillas gitanas: son nativas del sur y sureste de Asia.

La razón detrás de la ondulación de las serpientes fue un enigma que pedía ser resuelto, dijo Socha, quien ha estado estudiando serpientes voladoras desde 1996. Los investigadores encontraron que el descubrimiento podría aplicarse a la robótica futura.

«Es bastante interesante porque todos los otros planeadores de animales, y creo que la mayoría de los planeadores de ingeniería también, lo que todos comparten es que prácticamente se quedan quietos», dijo Socha. «Puede que haga pequeños ajustes, pero se está quedando quieto tu deslizamiento «.

Todas las serpientes se ondulan cuando se mueven, por lo que las serpientes podrían haber estado imitando su movimiento en el suelo mientras estaban en el aire, dijo.

«Si saltas de un gran acantilado y comienzas a agitar los brazos, eso realmente no hace nada», dijo Socha con una sonrisa. “Pero lo haces. Lo mismo está allí, donde la ondulación es algo que hacen todas las serpientes cuando intentan desplazarse «.

«The Cube» fue originalmente construido para estudiantes de artes escénicas, dijo Socha. Añadió que parte del proceso para usar el edificio era garantizar que las serpientes no se alejaran y terminaran en la oficina de un profesor desprevenido.

«Les garantizo que no tenían en mente las serpientes voladoras cuando diseñaron esta instalación», dijo Socha.

Con información de USA Today