NUEVA DELHI (AP) – En medio de una pandemia, si un ciclón se precipita hacia ti, ¿qué debes hacer?

Debasis Shyamal, un pescador, se olvidó del distanciamiento social. Se metió en un refugio del gobierno, minutos antes de que el ciclón Amphan se estrellara contra su pueblo costero en Bengala Occidental el miércoles arrojando vientos de hasta 170 kilómetros (105 millas) por hora.

Permaneció despierto en la oscuridad, escuchando la carnicería afuera. “Nadie estaba pensando en el virus. Solo estábamos tratando de mantenernos vivos ”, dijo.

El ciclón ahora se ha disipado. Pero la pandemia no lo ha hecho.

En las últimas 48 horas, el ciclón mató a 77 personas y el coronavirus nueve en Bengala Occidental, uno de los estados más pobres de la India. Incluso antes del ciclón, su respuesta pandémica fue lenta; El estado tiene una de las tasas de mortalidad más altas de COVID-19 en la India. Con una economía paralizada por el bloqueo de ocho semanas de la India, y los sistemas de atención médica debilitados por el virus, las autoridades deben abordar tanto COVID-19 como las secuelas del ciclón.

«Nunca antes había visto un desastre así», dijo la ministra en jefe de Bengala Occidental, Mamata Banerjee.

Los desafíos son muchos: los refugios abarrotados podrían surgir como grupos virales, brotes de otras enfermedades desencadenadas por el ciclón y las inundaciones, y los trabajadores migrantes desempleados que regresan a las aldeas de ciudades como Mumbai y Nueva Delhi, lo que podría llevar el virus con ellos.

La pandemia dificultó las evacuaciones ya que muchos refugios contra ciclones se estaban utilizando para poner en cuarentena a los pacientes con virus. El Dr. Rashmi Kamal, jefe administrativo del distrito costero East Midnapore, dijo que se proporcionaron máscaras en los refugios, que permanecerían abiertos durante unos días más hasta que las inundaciones disminuyan.

Las autoridades dijeron que se mantuvo el distanciamiento social mientras que casi 500,000 personas habían sido evacuadas. Pero los testimonios sugirieron que esto a menudo no era posible.

Farida Bibi, una vendedora de verduras, dijo que vivía en un refugio lleno de gente desde que su casa en Gosaba, una isla en el Delta del Sunderban, fue arrasada. «Estaré aquí por una semana», dijo por teléfono.

El ciclón también ha aumentado las desigualdades existentes, y es más probable que las familias pobres se hayan alojado en refugios cerrados y abarrotados, lo que podría ser una receta para propagar el virus.

El Dr. Anant Bhan, un especialista en salud pública, dijo que las autoridades debían considerar simultáneamente a «todos los que están en riesgo» al tratar enfermedades desencadenadas por el ciclón.

Dijo que aquellos que se refugiaron en espacios concurridos necesitaban hacerse la prueba del virus, algo con lo que West Bengal ya había estado luchando. «Si no tiene suficientes pruebas, debe mirar las pruebas sintomáticas», dijo, advirtiendo que no hacerlo podría propagar aún más el virus.

Hasta ahora, el número de casos confirmados de India de más de 100,000 se ha concentrado en ciudades, y la antigua capital del Raj británico, Kolkata, no es diferente, ya que representa la mitad de los 3,000 casos del estado.

La pandemia en India todavía está en su apogeo, y las áreas rurales no se ven afectadas en gran medida. Las autoridades temen que los trabajadores migrantes que regresan puedan cambiar eso. En el estado adyacente de Bihar, 1 de cada 4 migrantes que regresaron de Nueva Delhi habían dado positivo por el virus.

«Estábamos sufriendo el impacto económico del coronavirus, al tratar con los migrantes que regresaron … con el ciclón, el estado ahora está completamente destruido», dijo Banerjee.

Con las calles y los suburbios inundados, y los sistemas de saneamiento diezmados, «el riesgo de cólera es muy alto en las zonas urbanas», dijo el Dr. Suman Kanungo, epidemiólogo del Instituto Nacional de Cólera y Enfermedades Entéricas de Calcuta.

Agregó que las autoridades deben asegurarse de que haya agua limpia disponible para prevenir infecciones bacterianas como la diarrea.

Con información de AP News