WASHINGTON (Reuters) – Una ciudad de Michigan quiere que las máquinas aceleren el conteo de las boletas en ausencia. En Ohio, los funcionarios quieren equipar los lugares de votación para que los votantes y los trabajadores electorales se sientan seguros del coronavirus. Los funcionarios de Georgia, sacudidos por una elección caótica el mes pasado, quieren enviar formularios a los votantes para que puedan solicitar boletas en ausencia más fácilmente.

En los tres casos, el dinero no está ahí para que esto suceda, dicen los funcionarios locales responsables de las elecciones en los estados, cualquiera de los cuales podría determinar quién gana las elecciones presidenciales del 3 de noviembre.

Los concursos de nominaciones presidenciales celebrados este año en estados desde Wisconsin hasta Georgia han expuesto enormes desafíos en la realización de elecciones durante la peor crisis de salud pública en un siglo. Los lugares de votación cerrados o con poco personal dieron lugar a largas filas, hubo problemas para entregar las boletas en ausencia y los votos tardaron días, incluso semanas, en contarse.

Pero en lugar de recibir más dinero para el concurso tan importante entre el presidente republicano Donald Trump y el demócrata Joe Biden, los funcionarios enfrentan recortes presupuestarios después de que los ingresos tributarios se desplomaron en la economía afectada por el virus, dijeron a Reuters dos docenas de funcionarios electorales en varios estados de campo de batalla.

Advierten que las consecuencias van más allá de los dolores de cabeza prácticos en el riesgo de que la fe de los votantes en el proceso se vea socavada.

«¿Qué tipo de precio pondrán en la integridad del proceso electoral y la seguridad de quienes lo trabajan y los que votan?» dijo Tina Barton, secretaria de la ciudad y directora de elecciones en Rochester Hills, Michigan, un estado donde Trump venció a la demócrata Hillary Clinton en 2016 por menos de 11,000 votos. «Esas son las cosas en riesgo».

Los concursos de nominación de este año han demostrado que votar en la era de la pandemia cuesta más: los funcionarios tienen que comprar máscaras, caretas y otros equipos en los lugares de votación a prueba de virus. También deben gastar más para enviar por correo y contar las boletas.

Muchos funcionarios dicen que no tienen los fondos para hacer bien el trabajo. Los expertos en elecciones dicen que es probable que los estadounidenses voten en cifras récord en noviembre, cuando el control del Congreso también estará en juego junto con las gobernaciones y legislaturas estatales.

Un déficit de financiación podría conducir a una «privación generalizada de derechos de voto», dijo Myrna Pérez, directora del programa de elecciones en el Centro Brennan para la Justicia de la Universidad de Nueva York, un instituto de política pública no partidista. «Corremos el riesgo de que la gente realmente cuestione la legitimidad de las elecciones».

El Congreso aprobó $ 400 millones en fondos federales para ayudar a los estados a celebrar las elecciones como parte del paquete de ayuda de coronavirus de la Ley CARES aprobado en marzo: eso es solo una décima parte de los $ 4 mil millones que los expertos del Centro Brennan han estimado que se necesitarán este año para celebrar elecciones seguras y justas durante la pandemia.

La introducción de un sistema de votación por correo en las nuevas ubicaciones requerirá que los funcionarios paguen nuevas papeletas y sobres de seguridad gruesos, y que compren nuevas y costosas máquinas para clasificarlas y tabularlas. El franqueo solo costará casi $ 600 millones, estimó el centro.

Un nuevo proyecto de ley de ayuda al coronavirus aprobado en mayo en la Cámara de Representantes liderada por los demócratas incluye $ 3.6 mil millones en nuevos fondos electorales para los gobiernos estatales y locales. Algunos republicanos dijeron que estaban abiertos a considerar más fondos para las elecciones, pero se opusieron a las reglas planificadas para hacer que los estados impulsen la votación por correo, y el proyecto de ley no tiene ninguna posibilidad de aprobar el Senado controlado por los republicanos.

Trump y sus aliados republicanos dicen que la votación por correo es propensa al fraude y favorece a los demócratas, aunque estudios independientes han encontrado poca evidencia de esas afirmaciones. Los demócratas dicen que los esfuerzos para desacreditar la votación por correo, junto con una posible caída en los lugares de votación, podrían deprimir la participación.

Hans von Spakovsky, un ex miembro republicano de la Comisión Federal de Elecciones que trabaja en la conservadora Heritage Foundation, dijo que los funcionarios podrían reducir los costos al concentrarse en mantener seguros los lugares de votación, en lugar de tratar de aumentar la votación por correo.

«No digo que esto sea fácil, pero no será tan difícil como todas estas personas predicen», dijo von Spakovsky.

El líder de la mayoría del Senado, Mitch McConnell, declinó hacer comentarios.

Amy Klobuchar, la demócrata del comité de reglas del Senado que supervisa las subvenciones federales para las elecciones, dijo a Reuters que el dinero era tan escaso que los fondos destinados a la seguridad electoral, por ejemplo, se estaban utilizando para comprar máscaras y productos de limpieza.

«Esa no es una opción de uno u otro. Necesitamos votantes para estar seguros y necesitamos que nuestras elecciones estén seguras ”, dijo.

«FALLO ÉPICO»
Algunos gobiernos locales ya están reduciendo los presupuestos electorales, ya que las ciudades de todo el país enfrentan una pérdida de ingresos proyectada de $ 360 mil millones en los próximos tres años debido al brote de coronavirus.

Georgia envió solicitudes de votación en ausencia a todos los votantes antes de las elecciones del 9 de junio, que los funcionarios citados en los medios locales estimaron que costaría al menos $ 5 millones. El programa ayudó a impulsar una participación primaria récord en un estado que durante mucho tiempo ha sido sólidamente republicano, pero que según las encuestas podría ser competitivo en noviembre.

El secretario de Estado Brad Raffensperger, republicano, dijo a los legisladores estatales a fines del mes pasado que no había suficiente dinero para hacer lo mismo en noviembre, y que la crisis de salud «se ha disipado un poco». En cambio, le pedirá a los votantes que soliciten su boleta a través de un sitio web. La oficina de Raffensperger declinó hacer comentarios sobre la escasez de fondos, o sobre un rápido aumento en los casos de COVID-19 en Georgia desde entonces.

La mayoría de los gobiernos de los condados en Georgia no tienen el dinero para enviar sus propias solicitudes, dijo Deidre Holden, copresidenta de la asociación estatal de funcionarios electorales del condado.

«Si el Congreso no actúa, veremos un fracaso épico una vez más», dijo Holden, un independiente, que también es supervisor de elecciones en el condado Paulding de Georgia, un suburbio de Atlanta dominado por los republicanos.

En Filadelfia, la caída de los ingresos ha dejado un presupuesto electoral de $ 12.3 millones, en lugar de $ 22.5 millones que los funcionarios propusieron a principios de marzo. El voto de la ciudad podría ser crítico: Pensilvania es un estado donde Trump ganó por menos de un punto porcentual, y aproximadamente una quinta parte de sus demócratas registrados viven en Filadelfia.

La ciudad espera alrededor de $ 750,000 en dinero de la subvención de la Ley CARES, pero ya gastó más de lo esperado en la celebración de las primarias del 2 de junio, dijo a Reuters su comisaria electoral, la comisionada Lisa Deeley.

LaVera Scott es directora de elecciones para el condado de Lucas en Ohio, un área de inclinación demócrata que incluye a Toledo en el estado de campo de batalla que eligió al demócrata Barack Obama dos veces, pero votó por Trump en 2016. Los funcionarios locales le pidieron que redujera su presupuesto en un 20%, y ella ha descartado comprar algunos equipos de seguridad, como protectores de estornudos de plexiglás para más de 300 colegios electorales que el condado espera operar.

«Es factible que no sea un costo que podamos hacer aquí», dijo.

Scott también se preocupa por no tener suficiente personal. Trabajadores electorales de edad avanzada le están enviando tarjetas de felicitación de disculpa para decir que no harán el trabajo este año por temor a contraer el virus, dijo.

Con información de Reuters