En su lucha frenética por salvar la economía estadounidense, el banco central de los Estados Unidos parece tener la superpotencia definitiva.

Funciona como magia. Con unos pocos trazos en una computadora, la Reserva Federal puede crear dólares de la nada, prácticamente «imprimiendo» dinero e inyectándolo en el sistema bancario comercial, como un depósito electrónico. Para fines de año, se proyecta que la Fed haya comprado $ 3.5 billones en valores gubernamentales con estos dólares recién creados, una de las muchas herramientas que está utilizando para ayudar a apuntalar la economía en crisis durante la pandemia de COVID-19, según Oxford Economics. .

«La forma en que usted y yo tenemos cuentas corrientes en nuestros bancos, así es como todos estos otros bancos tienen cuentas en la Reserva Federal», dijo Pavlina Tcherneva, economista del Bard College de Nueva York. “Todo lo que hace la Fed es, literalmente, darles crédito. Simplemente lo escriben «.

El objetivo de la Reserva Federal: mantener el funcionamiento de los mercados después de haberse apoderado del miedo. La estrategia también facilita la obtención de crédito, con una mayor oferta monetaria y tasas de interés más bajas. Sin estas y las otras medidas de emergencia de la Reserva Federal, la economía ya se habría derrumbado, dicen los expertos. El presidente de la Fed, Jerome Powell, dijo en una reciente conferencia de prensa que estas compras han ayudado a que las condiciones del mercado mejoren «sustancialmente» en las últimas semanas.

Pero un resultado no declarado y práctico de las compras de bonos de la Fed es que crea dinero para financiar la gigantesca deuda acumulada por el Congreso. La idea misma de esto tiende a explotar las cabezas de quienes dicen que los dólares deberían provenir del trabajo, el ahorro y la inversión en lugar de la nada. En la era de una deuda nacional de casi $ 25 billones, estos conceptos de «dinero sólido» parecen anticuados: reliquias de una época pasada en la que el valor de un dólar alguna vez se basó en una cantidad fija de oro.

«Con lo que estamos trabajando ahora es con dinero falso, una vara de medir falsa», dijo el crítico de la Reserva Federal y ex candidato presidencial republicano Ron Paul al medio USA TODAY. «Es increíble.»

En este caso, el gobierno federal no solo está creando enormes cantidades de dólares desde cero. El gobierno también está, en efecto, utilizando esos dólares recién creados para pagar su propia deuda, esta vez a una escala sin precedentes debido al cierre masivo de la economía provocado por la pandemia.

Esto puede sonar como una fantasía financiera: ¿quiere decir que podemos pagar las facturas de nuestras tarjetas de crédito simplemente presionando un botón?

Sí, el gobierno puede, a diferencia de las personas y las empresas, aunque es un poco más complicado que eso. La pregunta más importante es si es sólida y sostenible.

La respuesta depende de a quién le pregunte y cómo se gestione.

¿Cómo funciona?

La Reserva Federal no imprime literalmente dólares en papel. Ese es el trabajo del Tesoro de los Estados Unidos, que también recauda impuestos y emite deudas por orden del Congreso. En este momento de crisis, la Fed realiza grandes compras de activos en el mercado abierto al agregar dólares electrónicos recientemente creados a las reservas de bancos como Wells Fargo, Goldman Sachs y Morgan Stanley.

A cambio, la Reserva Federal recibe grandes cantidades de bonos: valores del Tesoro de EE. UU. Y valores de agencias respaldados por paquetes de hipotecas de viviendas.

Como resultado, los mercados que habían dejado de funcionar sin problemas comenzaron a fluir nuevamente. Los bancos obtienen más dólares de reserva y son más propensos a prestar dinero sin preocuparse por agotar sus fondos debido a una corrida bancaria en un momento de pánico. Estas grandes compras de valores por parte de la Fed también aumentan efectivamente la oferta monetaria y reducen las tasas de interés. Esto mantiene los costos de endeudamiento baratos para quienes lo necesitan.

Si la Fed no tomara estas y otras medidas de emergencia, «el sistema ya habría explotado», dijo Tim Duy, economista de la Universidad de Oregón que trabajó anteriormente en el Tesoro de Estados Unidos. «Los mercados se habrían derrumbado 10 veces».

Por separado, el Congreso aprobó recientemente proyectos de ley de gastos masivos que han aumentado la deuda nacional en alrededor de $ 2.4 billones para ayudar a las empresas y los contribuyentes. Gran parte de ese dinero proviene de la emisión de valores del Tesoro de los EE. UU., Deuda del gobierno que es comprada por inversores que obtienen intereses sobre ella.

Dichos inversores extranjeros y nacionales poseían la mayor parte de la deuda pública de EE. UU. A partir del año pasado, y la Fed solo poseía el 14% de la misma, según la Oficina de Responsabilidad del Gobierno.

Ahora la Fed tiene aún más. Desde mediados de marzo, la Fed ha comprado 1,4 billones de dólares en bonos del Tesoro, la mayor parte de los 1,6 billones de dólares en bonos del Tesoro emitidos durante ese período, para descongelar los mercados que se habían congelado debido a la crisis actual, según Oxford Economics. Sin embargo, la Fed no compra valores directamente del Tesoro de los Estados Unidos. En cambio, compra títulos del Tesoro emitidos previamente a través de bancos comerciales.

En efecto, una parte del gobierno, la Reserva Federal, está creando dólares para comprar deuda gubernamental en forma de valores emitidos previamente por el Tesoro de los Estados Unidos. Luego, el Tesoro paga a la Fed lo que debe en intereses por esos valores. A su vez, la ley exige que la Fed devuelva al Tesoro las ganancias que obtiene del Tesoro de estos valores.

«Es solo una especie de círculo en ese sentido», dijo Duy.

El mismo círculo también juega un papel en el plan de crisis sin precedentes de la Reserva Federal para prestar más de $ 2 billones a empresas y gobiernos estatales y locales. En este caso, la Fed también estaría creando el dinero para préstamos, dijo el ex vicepresidente de la Reserva Federal, Alan Blinder, ahora profesor de economía en Princeton.

El presidente de la Fed, Powell, dijo que espera que los préstamos sean reembolsados. Pero, ¿y si algunos no lo son? ¿Importa? Después de todo, la Fed solo puede presionar un botón para crear dinero.

Blinder dijo que sí importa porque la Fed debe remitir al Tesoro las ganancias que obtiene en su balance general, que se ha disparado en $ 2.2 billones a un récord de $ 6.7 billones desde mediados de marzo.

«Si la Fed asumiera pérdidas en algunos de sus préstamos, pagaría menos al Tesoro», dijo Blinder. «El déficit presupuestario sería mayor, por lo que sería como si el Tesoro gastara más dinero o gravara menos».

Esta es la razón por la cual el Congreso, a través de la medida de ayuda y estímulo de la Ley CARES, también ha proporcionado $ 454 mil millones para programas de la Fed en caso de que algunos préstamos fallen, dando al banco central cierta cobertura política en caso de que lo hagan.

¿Esta en riesgo la inflación?

Paul, el ex congresista de Texas y autor de «End the Fed», predice que tal creación de dinero conducirá al desastre. Él dice que causará burbujas financieras sobrecalentadas alimentadas por demasiado dinero fácil en el sistema, una burbuja que podría estallar con consecuencias dolorosas. Crear demasiado dinero que persigue muy pocos bienes también conduce a la inflación de precios, disminuyendo el poder adquisitivo del dólar.

Pero la alta inflación no se materializó la última vez que la Fed creó dinero en una escala similar como parte de sus esfuerzos por revivir la economía durante y después de la Gran Recesión. Por el contrario, una preocupación posiblemente mayor, entonces y ahora, ha sido una inflación persistentemente baja, que eventualmente podría conducir a la deflación o la caída de los precios, lo que lleva a los consumidores a posponer el gasto y dañar la economía.

«Con la economía tan baja y la inflación tan baja, los temores de que este tipo de operaciones conduzcan a una alta inflación en los Estados Unidos parecen muy descabellados», dijo Blinder.

La causa de la crisis actual fue una pandemia que obligó a las empresas a cerrar durante semanas, lo que llevó a la Fed y al Congreso a tomar medidas extraordinarias. El Congreso está aprobando grandes cantidades de gasto en estímulo y alivio, mientras que la Reserva Federal está creando enormes cantidades de dólares que terminan pagando esa deuda.

Esto no es nuevo, dijo Tcherneva.

«Es solo que ahora el gasto es tan extraordinario, y debido a que necesitamos aprobar un presupuesto enorme de la noche a la mañana, nos damos cuenta de que no gravamos a nadie para obtener este dinero, y no lo tomamos prestado de nadie», dijo Tcherneva , autor del próximo libro, «El caso para una garantía de empleo». «El gobierno se autofinancia».

Tcherneva está en el lado opuesto del espectro de Paul. Ella es una defensora de la «Teoría Monetaria Moderna», que argumenta que el gobierno siempre puede pagar sus cuentas creando más dinero, minimizando la importancia de los déficits y la deuda.

No todos los países pueden hacer esto, solo aquellos que emiten su propia moneda. Y ningún otro país puede pedir prestado como Estados Unidos, cuyos títulos del Tesoro están en demanda en todo el mundo, en gran parte porque están respaldados por la «plena fe y crédito» del gobierno de Estados Unidos, una superpotencia global con un poderoso ejército. Pero hay límites.

¿Hay un límite?

El mandato de la Fed del Congreso es maximizar el empleo y estabilizar los precios. Al hacerlo, efectivamente pisa el acelerador en momentos como este y frena cuando la economía parece sobrecalentarse y los precios suben demasiado rápido.

Del mismo modo que puede aumentar la oferta de dinero mediante la creación de dinero, la Fed también puede reducirlo haciendo movimientos que aumenten las tasas de interés, como la venta de algunos de los valores en su balance, sacando efectivamente dinero del sistema.

Ir demasiado lejos en cualquier dirección en el momento equivocado puede dañar la economía. En esta emergencia económica, la Fed ha señalado que hará lo que sea necesario.

Las «facilidades de préstamo de la Reserva Federal están limitadas por la aprobación del Tesoro y, en última instancia, el Congreso tiene autoridad sobre la Reserva Federal», dijo Duy, quien publica un blog en la Reserva Federal llamado «Fed Watch».

«Pero en teoría, la Fed puede seguir comprando activos», como el Tesoro y los valores respaldados por hipotecas.

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Al mismo tiempo, los gastos del Congreso todavía crean deudas del Tesoro que deben devolverse. La Oficina de Presupuesto del Congreso proyectó recientemente que el déficit presupuestario aumentará más del triple a $ 3,7 billones en el año fiscal actual, con una deuda federal en manos del público del 101% del producto interno bruto. ¿Cuánta deuda es demasiado?

El presidente de la Fed, Powell, dijo a los periodistas que Estados Unidos no ha estado en un camino fiscal «sostenible» durante algún tiempo, y señaló que la deuda de la nación está creciendo más rápido que la economía. Agregó que esas preocupaciones ahora deben quedar en segundo plano para salir de esta crisis.

Tcherneva restó importancia a las preocupaciones de la deuda a largo plazo, señalando que Japón todavía puede pagar su deuda a pesar de tener una relación deuda / PIB más del doble que la de Estados Unidos en los últimos años. Japón también emite su propia moneda.

«En realidad no sabemos cuánto (deuda) es demasiado», dijo Tcherneva. “¿Hay un límite? Si el interés de la deuda supera el crecimiento de la economía, eso podría ser un problema».

Ella dijo que la Fed tiene herramientas que pueden ayudar a mantener las tasas de interés a largo plazo por debajo de la tasa de crecimiento de la economía, aunque esas tasas están controladas principalmente por el mercado.

Y, por supuesto, está la máquina de impresión mágica de la Fed.

«Estados Unidos puede pagar cualquier deuda que tenga porque siempre podemos imprimir dinero para hacerlo», dijo el ex presidente de la Reserva Federal, Alan Greenspan, en NBC en 2011. «Así que no hay probabilidad de incumplimiento».

Con información de USA Today