SHANGHAI (Reuters) – La última acción del gobierno de EE. UU. Contra Huawei de China apunta directamente a la división de chips HiSilicon de la compañía, un negocio que en pocos años se ha convertido en el centro de las ambiciones de China en la tecnología de semiconductores, pero ahora perderá el acceso a las herramientas que son centrales. a su éxito.

Eso podría convertirlo en el ataque estadounidense más dañino contra una compañía china que funcionarios estadounidenses dijeron a los periodistas el miércoles que funcionaba como una «herramienta de influencia estratégica» para el Partido Comunista Chino. Huawei Technologies Co Ltd por su parte denunció las acusaciones de Estados Unidos y calificó las nuevas medidas de «arbitrarias y perniciosas».

Establecido en 2004, HiSilicon desarrolla chips principalmente para Huawei, y durante la mayor parte de su existencia ha sido una ocurrencia tardía en un negocio global de chips dominado por compañías estadounidenses, coreanas y japonesas. Como la mayoría de las empresas de electrónica, Huawei confió en otros para los chips que alimentaban sus equipos.

Pero la fuerte inversión en investigación y desarrollo ayudó a impulsar un rápido progreso en HiSilicon, y en los últimos años la unidad de 7,000 empleados ha sido fundamental para el ascenso de Huawei como un jugador dominante en el negocio global de teléfonos inteligentes y el emergente negocio de redes de telecomunicaciones 5G.

Ahora se considera que el procesador de teléfonos inteligentes Kirin de HiSilicon está a la par con los creados por Apple Inc (AAPL.O) y Qualcomm Inc (QCOM.O), un raro ejemplo de un avanzado producto semiconductor chino que compite a nivel mundial.

HiSilicon también es fundamental para el liderazgo de Huawei en 5G, entrando en la brecha cuando Estados Unidos cortó el acceso a algunos chips estadounidenses el año pasado.

En marzo, Huawei reveló que el 8% de las 50,000 estaciones base 5G que vendió en 2019 no tenían tecnología de EE. UU., En su lugar, utilizaban conjuntos de chips HiSilicon.

Pero la regla de control de exportaciones de EE. UU., Reportada por primera vez por Reuters la semana pasada, tiene como objetivo bloquear el acceso de HiSilicon a dos herramientas cruciales: software de diseño de chips de empresas estadounidenses, incluidas Cadence Design Systems Inc (CDNS.O) y Synopsys Inc (SNPS.O), y la destreza de fabricación de «fundiciones», dirigida por Taiwan Semiconductor Manufacturing Co Ltd (2330.TW), que fabrica chips para muchas de las principales empresas de semiconductores del mundo.

Con las nuevas restricciones, HiSilicon «se encontrará en una situación en la que no podrán fabricar chips en absoluto, o si lo hacen, ya no estarán a la vanguardia», dice Stewart Randall, quien rastrea la industria de chips de China en Shanghai. basada en consultoría Intralink.

Sin sus propios procesadores, Huawei perderá su ventaja sobre los competidores domésticos de teléfonos inteligentes, dijeron analistas. Las ventas internacionales ya habían sido destruidas por la prohibición del uso de software clave de Google.

Fuentes de la industria dicen que Huawei ha almacenado chips, y la nueva regla de los EE. UU. No entrará en vigencia durante 120 días. Los funcionarios estadounidenses también señalan que podrían otorgarse licencias para algunas tecnologías. HiSilicon también puede seguir usando el software de diseño que ya ha adquirido.

HILSILICON EN PUNTO DURO

Aún así, los analistas coinciden en que HiSilicon está en una situación difícil. Casi todas las fábricas de chips a nivel mundial, incluida la fundición líder de China, Semiconductor Manufacturing International Corp (0981.HK), compran equipos de los mismos fabricantes de equipos, liderados por las empresas estadounidenses Applied Materials Inc (AMAT.O), Lam Research Corp (LRCX.O) y KLA Corp (KLAC.O).

La nueva regla de EE. UU. Exige licencias para las empresas que utilizan maquinaria estadounidense para construir chips diseñados por Huawei y entregados a la empresa china. Para estar seguros, la nueva regla no capturará los artículos enviados a un tercero, permitiendo a los fabricantes de HiSilicon como TSMC la capacidad de enviar chips a los fabricantes de dispositivos de HiSilicon que pueden enviarlos directamente a un cliente.

Si bien existen alternativas a las máquinas estadounidenses, Tokyo Electron Ltd (8035.T) de Japón, por ejemplo, fabrica equipos que compiten con los materiales aplicados, reemplazar la tecnología de los Estados Unidos no es tan simple como cambiar una máquina.

«Casi tiene que pensarlo como un trasplante de corazón», dijo el director ejecutivo de investigación de VLSI, Dan Hutcheson, y señaló que las líneas de producción de chips son sistemas finamente calibrados donde todo tiene que funcionar bien juntos.

Doug Fuller, de la Universidad de la Ciudad de Hong Kong, dijo que Huawei tenía algunas opciones. Podría pasar por alto la regla al hacer que los proveedores envíen directamente a los clientes de Huawei, aunque los funcionarios de EE. UU. Dijeron que estarían atentos a tales soluciones.

Huawei y el gobierno chino podrían redoblar esfuerzos para desarrollar capacidades de producción que no requirieran herramientas estadounidenses, invirtiendo en competidores chinos nacientes y comprando a empresas japonesas y coreanas, incluso si eso requiriera sacrificios de calidad.

O Huawei podría alejarse de HiSilicon y volver a comprar a proveedores extranjeros, pero no a los estadounidenses. «Se habla de que Huawei solo recurre a los procesadores Samsung» para su teléfono inteligente, dijo Fuller.

Con información de Reuters