El viernes 21 de febrero, Duncan Selbie, director ejecutivo de Public Health England, estaba de buen humor. Estaba cerca del final de las vacaciones escolares de medio término.

Escribió en un blog oficial que no había habido nuevos casos positivos del nuevo coronavirus esa semana en el Reino Unido. Fue un «testimonio», dijo, «de las medidas de control de infecciones robustas» y el «trabajo de diagnóstico y prueba» en los laboratorios de todo el país.

Selbie, quien bromeó cuando tomó su trabajo de £ 185,000 por año en 2013 de que sus credenciales de salud pública podrían colocarse «en un sello postal», dirigió una agencia gubernamental con la misión de prepararse y responder a emergencias de salud pública. Ahora se enfrentaba a una época.

Public Health England (PHE) es una piedra angular del sistema de salud estatal del Reino Unido; Selbie informa directamente al ministro de salud del gobierno, Matt Hancock.

La agencia es mucho más pequeña y tiene un perfil más bajo que el vasto Servicio Nacional de Salud (NHS) que supervisa los hospitales, clínicas y médicos generales de Gran Bretaña, brindando atención médica a todos. Los 5.500 empleados de Public Health England tienen un importante papel de apoyo en la gestión de laboratorios, el desarrollo de pruebas para detectar nuevas infecciones y la gestión de brotes en Inglaterra, donde viven 56 millones de los 67 millones de habitantes del Reino Unido.

Incluso cuando Selbie publicó su blog, no todo estaba bien. Reuters estima que en todo el Reino Unido entre 1.500 y 5.000 personas pueden haber sido infectadas con el coronavirus. La estimación se basa en las evaluaciones científicas actuales de la tasa de mortalidad por COVID-19, la enfermedad causada por el virus y un intervalo promedio desde la infección hasta la muerte de entre 18 y 23 días.

A las cinco semanas del blog de Selbie, Gran Bretaña había alcanzado el pico de un brote que ha causado al menos 43,000 muertes hasta ahora, según el número oficial. Esto se compara con 35,000 en Italia, el primer país en Europa que se vio gravemente afectado, o casi 9,000 en Alemania, donde, en los primeros días, la propagación de la infección parecía similar a la de Gran Bretaña. A excepción de Bélgica, Gran Bretaña tiene la tasa de mortalidad per cápita más alta de COVID-19 entre las principales economías, según datos de Reuters.

Como informó Reuters anteriormente, Gran Bretaña tardó en imponer medidas de bloqueo. Ese retraso fue costoso. El profesor Neil Ferguson, un experto en modelos de enfermedades del Imperial College de Londres, dijo que la introducción de medidas de bloqueo una semana antes «habría reducido el número de muertes finales en al menos la mitad».

Ahora, una investigación de Reuters revela más errores y fallas por parte de funcionarios y agencias gubernamentales, incluida la salud pública de Inglaterra de Selbie, en las pruebas, el seguimiento y el rastreo. Entre las decisiones que los médicos y epidemiólogos dicen que costaron vidas fueron:

• Falla en el desarrollo de capacidad para realizar pruebas de masa para COVID-19.

• Decidir una definición más restringida de COVID-19 que la utilizada por la Organización Mundial de la Salud y otros países.

• La decisión de abandonar las pruebas de la mayoría de las personas que no requirieron hospitalización y el fracaso, desde el principio, para crear cualquier forma de rastrear la infección.

• Una decisión de abandonar un programa de «rastreo de contactos» generalizado, en el que se rastreaba a las personas en contacto con una persona infectada y se les decía que se aislaran para detener la propagación del brote.

• Decidir compartir casi ningún detalle sobre la ubicación de las infecciones con los funcionarios locales de salud pública o el público.

• Fragmentar la responsabilidad local por la salud pública.

«Desafortunadamente, cada error cometido costó vidas», dijo el profesor Tim Spector, epidemiólogo del King’s College de Londres.

El primer ministro Boris Johnson ha dicho que su gobierno siguió el consejo científico en todo momento. Los ministros señalan que desde mediados de abril, el Reino Unido aumentó drásticamente el número de pruebas realizadas y reclutó a miles de rastreadores de contacto para controlar los brotes.

En un comunicado, el director ejecutivo de Public Health England, Selbie, dijo a Reuters que el trabajo de su agencia había ayudado a salvar vidas. «Vencer a este virus siempre iba a ser una maratón, no una carrera de velocidad», dijo Selbie. «Sigue siendo nuestro único enfoque y hemos hecho nuestro mejor esfuerzo con todos nuestros recursos disponibles».

Aún así, cuando el país comenzó a salir de su bloqueo este mes, hubo otro golpe para el gobierno. Se vio obligado a retrasar hasta al menos el otoño una aplicación de rastreo de contactos que esperaba que cambiara el juego para rastrear el virus y evitar una segunda ola de infección. Se descubrió que la aplicación no funcionaba correctamente con iPhones.

Con información de Reuters