Con un tráfico dramáticamente bajo en los últimos meses, Estados Unidos se encuentra en medio de un experimento accidental que muestra lo que sucede con la contaminación del aire cuando millones de personas dejan de conducir.

El aire es más claro. Pero la disminución de la contaminación no es tan grande como las primeras indicaciones sugeridas, según un análisis de NPR de seis años de datos de la Agencia de Protección Ambiental.

En algunas ciudades, la cantidad de un contaminante, el ozono, apenas ha disminuido en comparación con los niveles de los últimos cinco años, a pesar de las reducciones de tráfico de más del 40%. El ozono a nivel del suelo, o smog, ocurre cuando los químicos emitidos por los automóviles, camiones, fábricas y otras fuentes reaccionan con la luz solar y el calor.

El medio NPR analizó más de medio millón de mediciones de contaminación del aire reportadas a la EPA desde más de 900 sitios de monitoreo del aire en todo el país. Comparamos los niveles medios de ozono detectados esta primavera con los niveles encontrados durante el período comparable en los últimos cinco años.

Nuestro análisis reveló que, en la gran mayoría de los lugares, la contaminación por ozono disminuyó en un 15% o menos, una clara indicación de que mejorar la calidad del aire requerirá mucho más que limpiar los tubos de escape de los automóviles de pasajeros.

En ciudades como Los Ángeles, la terca mala calidad del aire durante el encierro del coronavirus subrayó cómo vastas flotas de camiones son una fuente dominante de contaminación. En ciudades industriales como Houston, las refinerías y las plantas petroquímicas arrojan una considerable contaminación del aire. Y en Pittsburgh y en una franja del este de los Estados Unidos, gran parte de la contaminación del aire todavía proviene de la quema de carbón.

Los científicos dicen que esas ciudades, donde la contaminación del aire a menudo excede los estándares federales de salud, probablemente tendrán que cambiar la forma en que generan energía, fabrican bienes y mueven esos bienes si esperan tener un aire saludable.

«Creo que es una [pregunta] realmente importante para pensar: ¿qué podemos aprender de la disminución de la contaminación del tráfico?» dice Jenna Krall, estadística y experta en contaminación del aire en la Universidad George Mason. «Nos dará más información sobre cómo podrían ser estas mezclas de contaminación [con] menos personas conduciendo».

Los Ángeles – los camiones adelantan a los automóviles

Inicialmente, el bloqueo prácticamente a nivel nacional parecía tener resultados dramáticamente positivos. A principios de abril, la NASA publicó imágenes satelitales de contaminación desapareciendo en la ciudad de Nueva York.

Después de que California emitió una orden de quedarse en casa a mediados de marzo, el gran Los Ángeles vio el tramo de aire limpio más largo que se había documentado en décadas. En Los Ángeles, los cielos parecían despejarse, ya que rara vez se veían imágenes de autopistas casi vacías que aparecían en los titulares. Fue una buena noticia para un área con algunos de los niveles más altos de ozono en el país, a menudo excediendo los estándares federales de salud.

Respirar aire contaminado durante largos períodos de tiempo puede dañar los pulmones y dificultar la lucha contra las enfermedades respiratorias. La contaminación por ozono es especialmente perjudicial para los niños y las personas mayores y las personas con asma, enfisema y otras enfermedades respiratorias. La pandemia de COVID-19 agrega otra enfermedad respiratoria a esa lista.

Pero el aire más limpio no se trataba solo de reducir el tráfico.

Una serie de tormentas de lluvia barrió el sur de California en marzo, lo que ayudó a eliminar los contaminantes del aire. Pero a medida que el clima se calentó a fines de abril y principios de mayo, la calidad del aire empeoró, llegando incluso a la categoría de advertencia «muy poco saludable» de la EPA.

«Hubo mucha presión sobre nosotros para encontrar la respuesta que todos querían escuchar, que es que las medidas COVID-19 han limpiado el aire en el sur de California», dice Philip Fine, subdirector ejecutivo de South Coast Air. Distrito de Gestión de la Calidad, que regula la calidad del aire en el área metropolitana de Los Ángeles.

En general, los niveles de ozono disminuyeron solo un 14% a fines de marzo y abril en comparación con el mismo período en los últimos cinco años, según el análisis de NPR. La modesta caída apunta a un hecho que los reguladores del aire han enfatizado durante mucho tiempo: los automóviles no son el mayor problema de contaminación del aire en Los Ángeles.

«He leído muchos artículos periodísticos en las últimas dos semanas que dicen que si solo pudiéramos hacer que las personas trabajen a distancia un día a la semana en toda la cuenca, nuestros problemas de calidad del aire se resolverán», dice Fine. «Y desafortunadamente, no es tan simple».

A medida que los automóviles de pasajeros se han vuelto más limpios, se han convertido en una fuente de contaminación relativamente más pequeña. El transporte pesado, como camiones y autobuses, ahora representa la mayor fuente de óxidos de nitrógeno, que forman ozono, en el área. Los principales puertos de Los Ángeles y Long Beach manejan más del 30% del tráfico de contenedores de envío del país, lo que requiere una vasta red de barcos, camiones y trenes que entran y salen de la región.

Las emisiones de esas fuentes, combinadas con el clima cálido y estancado, hacen que la contaminación del aire alcance niveles peligrosos durante el verano, lo que hace que la región no cumpla con los estándares federales del aire. Las comunidades de bajos ingresos son las más afectadas.

Si bien la actividad en los puertos de la región se ha desacelerado con la pandemia, los camiones se han quedado en las carreteras para garantizar que las mercancías lleguen a las tiendas. A fines de abril, la actividad de camiones disminuyó solo un 8% en California, según el Instituto de Investigación del Transporte de Estados Unidos.

En una arruga extraña, la reducción de un contaminante también puede empeorar ligeramente el ozono. Los automóviles y camiones producen óxidos de nitrógeno, también conocidos como NOx. Si bien ese contaminante ayuda a formar ozono, en algunas condiciones puede descomponer temporalmente las moléculas de ozono. Entonces, con la emisión de menos NOx recientemente, el ozono no se ha suprimido tanto.

«Pequeñas reducciones en NOx en realidad aumentan el ozono», dice Cesunica Ivey, profesora asistente de ingeniería química y ambiental en la Universidad de California, Riverside. «Así que tendremos que ser más agresivos con nuestras soluciones de transporte sostenible».

El severo smog de Los Ángeles en los años 50 y 60 llevó a California a aprobar algunas de las regulaciones de calidad del aire más agresivas del país. El estado todavía establece sus propios estándares de emisiones de escape para automóviles, aparte del gobierno federal. La administración Trump ahora está buscando revocar la autoridad legal de California para hacerlo.

California también tiene un objetivo ambicioso para poner 5 millones de automóviles eléctricos en el camino para 2030. Eso podría ayudar a reducir las emisiones porque en lugar de quemar gasolina, esos automóviles funcionarían con electricidad, generada en gran parte por energía solar, eólica e hidroeléctrica en el estado.

Ahora California está elaborando una política similar para camiones. Se espera que los reguladores estatales voten sobre las reglas en junio que requerirían que los fabricantes de camiones vendan camiones totalmente eléctricos o de celdas de combustible en el estado, desde camiones de reparto hasta tractocamiones. La política comenzaría en 2024, exigiendo que del 5% al ​​9% de las ventas sean eléctricas, según el tipo de camión. Para 2035, representaría hasta un 40% a un 75% de las ventas.

Algunos fabricantes de camiones han rechazado la propuesta, diciendo que el mercado para la venta de camiones eléctricos aún no se ha desarrollado. Los partidarios dicen que los precios más altos de las calcomanías se compensarían con el ahorro de combustible a lo largo del tiempo, y cuando se combinan con otros esfuerzos de California para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, podrían salvar miles de vidas al mejorar el aire.

«No necesitamos una pandemia para respirar aire más limpio», dice Yifang Zhu, profesor de la Escuela de Salud Pública Fielding de la Universidad de California, Los Ángeles. «Hay una manera sostenible para que una sociedad logre un mundo más limpio en el futuro. Necesitamos hacer más de lo que estamos haciendo ahora».

Pittsburgh – carbón en exhibición

Menos tráfico de automóviles hace que la contaminación del carbón sea más evidente en la amplia franja de estados del Medio Oeste y del Este, donde la mayoría de las centrales eléctricas de carbón todavía están funcionando. En comparación con los automóviles de pasajeros, la quema de carbón libera grandes cantidades de contaminación del aire, incluidos los óxidos de nitrógeno y pequeñas partículas, o hollín.

En ninguna parte es más evidente el papel del carbón en la contaminación del aire que en el condado de Allegheny, Pensilvania, donde se encuentra Pittsburgh. El condado es el hogar de una importante planta de coque que utiliza carbón para producir combustible para los altos hornos de las fábricas de acero, así como una central eléctrica a carbón. Ambos continuaron operando durante el cierre junto con otras instalaciones de acero agrupadas en el condado y sus alrededores.

Entre el 15 de marzo y finales de abril, el análisis de NPR encontró que los niveles de ozono en el área de Pittsburgh cayeron aproximadamente un 9%, en comparación con el 14% en Los Ángeles. A lo largo del valle del río Ohio, que consume mucho carbón, el análisis concluyó que en las principales ciudades, el ozono cayó solo entre un 3% y un 8%.

Los científicos dicen que eso no es sorprendente porque el carbón es el más sucio de los combustibles fósiles. «A diferencia de gran parte del este de los Estados Unidos, no hay mucha producción de plantas de carbón alimentadas con carbón en California», dice Emily Elliott, geoquímica de la Universidad de Pittsburgh que estudia los óxidos de nitrógeno.

La contaminación por la quema de carbón también afecta un área más grande que las emisiones de los vehículos, lo que significa que las reducciones moderadas de la contaminación del aire en los estados de la costa este pueden deberse en parte a su ubicación a favor del viento de las instalaciones que funcionan con carbón. «Si piensas en una planta de energía que tiene una gran chimenea, esas emisiones se elevan mucho en el aire y viajarán largas, largas distancias en comparación con el tubo de escape de un vehículo que está cerca del suelo», dice Elliott.

Houston: el papel de la industria petroquímica

El carbón no es el único culpable de la industria por la falta de aire. La investigación de NPR encontró que los residentes de Houston no respiraron aire significativamente más limpio durante el cierre, a pesar de una reducción del 40% en el tráfico local.

Houston experimentó una disminución del 11% en el ozono. Los niveles diarios de ozono en Houston todavía eran lo suficientemente altos como para provocar una advertencia de calidad del aire en la ciudad a mediados de abril.

El área metropolitana de Houston alberga la mayor concentración de instalaciones petroquímicas en el país. Las refinerías y las plantas químicas son los principales emisores no solo de óxido de nitrógeno, sino también de dióxido de azufre, que también contribuye al smog y la neblina.

El análisis de NPR también encontró solo reducciones modestas en la contaminación por hollín de Houston durante el cierre. La cantidad media de hollín en el aire disminuyó solo un 13% en Houston en comparación con los cinco años anteriores, según los sitios de monitoreo del aire que informaron datos entre el 15 de marzo y finales de abril. Los sitios de monitoreo del aire que informaron datos comparables en el Gran Los Ángeles mostraron una disminución del 30%. No hubo datos adecuados para comparar los niveles de hollín en Pittsburgh.

La exposición crónica al hollín se asocia con menores expectativas de vida, cáncer de pulmón, diabetes y bajo peso al nacer, y puede exacerbar enfermedades respiratorias y cardiovasculares.

Los retrocesos regulatorios podrían hacer que la contaminación industrial sea más severa en el futuro. La administración Trump anunció esta primavera que no fortalecerá los límites del hollín, a pesar de una evaluación publicada a principios de este año por científicos de la EPA que encontró que un estándar más fuerte salvaría vidas.

Un experimento accidental

Los científicos de todo el país dicen que la reducción del tráfico de automóviles les ofrece una oportunidad inesperada de estudiar cómo los automóviles, camiones, fábricas y plantas de energía contribuyen a la contaminación del aire y probar las suposiciones que se incluyen en los modelos de contaminación.

Uno de estos estudios ya está en marcha en la Universidad de Texas A&M, donde el científico atmosférico Gunnar Schade examinó los datos preliminares del aire de la ciudad de Houston y descubrió que los niveles de partículas aumentaron ligeramente en al menos un lugar de Houston durante el cierre.

«Ese fue un resultado algo sorprendente, ese material particulado no está bajando en absoluto», dice. «Asumimos que el tráfico de automóviles contribuye a [la contaminación por partículas pequeñas]. Lo ha hecho en el pasado».

El análisis de Schade, que no ha sido revisado por pares y aún se está actualizando a medida que hay más datos disponibles, también sugiere que la contaminación por partículas disminuyó más en las zonas residenciales de Houston que en las zonas industriales.

Schade dice que es demasiado pronto para estar seguro de si eso significa que la contaminación proviene de los sitios industriales: necesita más datos.

A pesar de décadas de investigación y un conjunto relativamente sólido de satélites y monitores de aire terrestres, todavía hay agujeros considerables en nuestra comprensión de cómo las diferentes fuentes de contaminación del aire contribuyen a la calidad general del aire, según Elena Craft, directora de clima y salud. en el Fondo de Defensa Ambiental en Texas.

La pandemia podría ayudar a que los modelos científicos de los llamados inventarios de emisiones sean más precisos. «Si retira todos los automóviles de la carretera y no afecta a su inventario de emisiones, entonces probablemente los automóviles no están haciendo una gran cantidad de ese inventario», explica Craft. «Pero si, por otro lado, quitas todos los autos de la carretera y la calidad del aire es excelente, entonces puedes modificar los modelos».

Con información de NPR