WASHINGTON (AP) – Los consumidores estadounidenses aumentaron su gasto en junio en un sólido 5.6%, lo que ayudó a recuperar parte de la caída récord que ocurrió después de que el coronavirus golpeó con fuerza en marzo y paralizó la economía. Pero el resurgimiento del virus en gran parte del país podría impedir mayores ganancias.

El aumento del gasto del consumidor del mes pasado siguió a un aumento estacional del 8,5% en mayo después de que el gasto se había desplomado en los dos meses anteriores cuando la pandemia cerró negocios, causó decenas de millones de despidos y envió a la economía a una recesión.

Ahora, con el aumento de las infecciones virales confirmadas en la mayoría de los estados, muchas empresas han tenido que pausar sus reaperturas o cerrar por segunda vez y recortar empleos, poniendo así a los consumidores bajo una presión renovada. El número de estadounidenses despedidos que han solicitado beneficios de desempleo ha superado el millón durante 19 semanas consecutivas. En total, aproximadamente 30 millones de personas están sin trabajo, dice el gobierno.

El informe del Departamento de Comercio del viernes mostró que el aumento en el gasto del consumidor en junio coincidió con una caída del 1.1% en los ingresos personales, que siguió a una caída aún mayor del 4.4% en los ingresos en mayo. Esas fuertes caídas siguieron a un aumento de 12.1% en los ingresos en abril, cuando comenzó a distribuirse una avalancha de ayuda gubernamental, en particular cheques de $ 1,200 para muchas personas y $ 600 por semana en beneficios federales de desempleo.

Sin embargo, los cheques de $ 1,200 se han gastado en gran medida, y los $ 600 en beneficios por desempleo están expirando. Un enfrentamiento en el Congreso ha impedido que los legisladores acuerden una extensión de los beneficios, amenazando así con exprimir a millones de desempleados. Hacerlo debilitaría el gasto de los consumidores , el principal impulsor de la economía.

Además, los patrones recientes sugieren que los consumidores han reducido sus gastos en las últimas semanas. JPMorgan Chase, que rastrea el gasto total de sus 30 millones de titulares de tarjetas de débito y crédito, señala que a partir del 20 de julio, su gasto se había reducido a un mínimo de cinco semanas. Los niveles de gasto permanecen aproximadamente un 12% por debajo de los niveles previos a la pandemia, aunque por encima de una caída del 40% a principios de abril.

«Si bien los consumidores se sintieron más cómodos con el gasto en junio, los datos en tiempo real apuntan a estabilizar la demanda desde principios de julio», escribió Gregory Daco, economista jefe de Oxford Economics en Estados Unidos, en una nota de investigación. «Con el deterioro de la situación de la salud, el agotamiento de la ayuda fiscal, el enfriamiento del empleo y la disminución de la confianza, los riesgos están sesgados a la baja».

El informe de ingresos y gastos se produjo en el contexto de un devastador colapso económico en la primavera. El gobierno estimó el jueves que la economía se contrajo a una tasa vertiginosa del 32,9% anual en el trimestre de abril-junio, con mucho la peor caída trimestral en los registros que se remonta a 1947, cuando el brote viral cerró las empresas y dejó a decenas de millones sin trabajo. y envió desempleo aumentando a 14.7%.

La contracción económica fue impulsada por un profundo retroceso en el gasto del consumidor, que cayó a un ritmo récord a medida que los viajes se congelaron y las órdenes de cierre obligaron a cerrar muchos restaurantes, bares, lugares de entretenimiento y otros minoristas.

Tan fuerte fue la caída el último trimestre que la mayoría de los analistas esperan un fuerte repunte económico para el actual período de julio a septiembre. Pero el dolor probablemente continuará y posiblemente empeorará en los próximos meses a medida que el daño del virus se profundice. Durante la semana pasada, el número promedio de muertes por COVID-19 por día en los Estados Unidos ha aumentado más del 25%. Y el número de infecciones confirmadas ha superado los 4,4 millones, lo que podría ser aún mayor debido a los límites en las pruebas y porque algunas personas están infectadas sin sentirse enfermas.

Un resultado es que cualquier recuperación económica tentativa podría detenerse a medida que los gobiernos estatales y del condado reviertan sus esfuerzos de reapertura y los consumidores ansiosos decidan quedarse en casa en lugar de realizar actividades económicas normales como ir de compras, viajar y comer fuera.

El miércoles, el presidente de la Reserva Federal, Jerome Powell, advirtió que la epidemia viral estaba poniendo en peligro cualquier recuperación modesta, una razón clave por la cual la Reserva Federal planea mantener las tasas de interés fijadas cerca de cero en el futuro. Powell señaló que a medida que los nuevos casos confirmados se dispararon, las medidas de gasto y contratación disminuyeron o se estabilizaron en niveles bajos.

Los estadounidenses desempleados han estado recibiendo ayuda estatal por desempleo y $ 600 por semana en beneficios adicionales del gobierno federal. La ayuda federal ha inyectado casi $ 20 mil millones por semana en la economía y ha permitido que muchos desempleados se mantengan a flote. Pero los $ 600 por semana expiran, y los republicanos del Senado han favorecido extender ese beneficio solo a un nivel muy reducido.

Ahora, sin embargo, la Casa Blanca y algunos de sus aliados republicanos en el Senado están indicando que quieren extender, al menos temporalmente, el beneficio de desempleo de $ 600 por semana. Aún así, cualquier acuerdo final con la Cámara liderada por los demócratas, que ha aprobado un paquete de rescate mucho más amplio, puede estar muy lejos.

Con información de AP News