HANOI, Vietnam (AP) – Durante 99 días, Vietnam parecía haber derrotado al coronavirus. No hubo un solo caso reportado de transmisión comunitaria. Ni una sola muerte. Un puñado de casos fueron capturados y aislados en la frontera, pero de lo contrario las personas volvieron a sus vidas normales. El país de 96 millones de personas fue aclamado a nivel mundial como un éxito destacado.

Pero hace una semana, comenzó un brote que ahora se ha incrementado a 43 casos en seis partes del país, incluidas tres de las ciudades más grandes, y obligó a las autoridades a reimponer las restricciones que muchos pensaron que habían dejado atrás. Y a los expertos les preocupa que el brote pueda ser mucho mayor de lo que se conoce actualmente.

El brote comenzó el jueves pasado en la pintoresca ciudad costera de Da Nang, donde miles de turistas estaban tomando sus vacaciones de verano en playas doradas. Un hombre de 57 años fue hospitalizado con fiebre y dio positivo. Su condición pronto empeoró y lo pusieron en un ventilador.

Las autoridades sanitarias se pusieron en acción. Pero el caso del hombre era desconcertante. No había dejado su ciudad natal durante más de un mes y las pruebas en su familia y otros 100 posibles contactos resultaron negativas.

Luego, los trabajadores de salud encontraron otras tres infecciones en Da Nang durante el fin de semana. Y luego, el lunes, otros 11. Todos esos eran otros pacientes o trabajadores de la salud en el Hospital Da Nang, donde el hombre permanece en estado crítico.

El lunes, las autoridades alentaron a 80,000 turistas a abandonar la ciudad proporcionando vuelos adicionales. Los hoteles se vaciaron y miles cancelaron sus planes de visitar.

Luego, el martes, la ciudad fue cerrada. Las playas abarrotadas estaban cerradas, solo deambulaban por patrulleros de seguridad. Pero el orden de los acontecimientos dejó a algunos rascándose la cabeza. ¿Seguramente los turistas que huían tenían el potencial de propagar aún más el virus?

De hecho, el jueves, las autoridades habían encontrado 43 casos, incluidas dos personas en la capital, Hanoi. Todos los casos parecían vincularse con Da Nang y los viajeros que regresan.

Los casos incluyeron a un estadounidense que había sido paciente la semana pasada en el Hospital Da Nang antes de mudarse a otro hospital en la ciudad de Ho Chi Minh, en el sur. Su compañero también dio positivo.

Las autoridades ahora están volviendo a imponer restricciones más amplias. Están cerrando servicios no esenciales y prohibiendo grandes reuniones públicas en Da Nang y otras ciudades cercanas, y cerrando bares y clubes en Hanoi. También planean evaluar a 21,000 personas en la capital que recientemente regresaron de Da Nang.

Pham Hien, propietaria de un restaurante de fideos en Hanoi, dijo que ya no tendrá invitados sentados y que solo ofrecerá servicio de comida para llevar o entregas. Ella dijo que su negocio está doliendo pero que acatará las recomendaciones del gobierno.

«Lo importante ahora es que todos los ciudadanos se unan con el gobierno en esta lucha», dijo.

La forma en que el virus regresó sigue siendo un misterio. Las autoridades dicen que piensan que la fuente era de fuera de Vietnam porque esta vez el virus es una cepa diferente.

«Una gran diferencia que he notado entre esta ola y la anterior es que los casos que tenemos en este momento, muchos de ellos son severos», dijo Marc Choisy, un bio-matemático con sede en Hanoi de la Unidad de Investigación Clínica de la Universidad de Oxford.

Dijo que una proporción tan alta de casos graves podría indicar que cientos de casos más asintomáticos permanecen sin ser detectados en la comunidad.

«Es muy probable que la enfermedad se transmita en silencio en este momento», dijo.

Mientras tanto, el gobierno ha estado tomando medidas enérgicas contra las personas que son introducidas de contrabando en el país para evitar la cuarentena, haciendo una serie de arrestos en casos de contrabando de ciudadanos chinos. Pero las autoridades aún no han establecido ningún vínculo directo entre el tráfico de personas y el nuevo brote.

La lucha de Vietnam por contener el virus incluso después de su éxito inicial se ha reflejado en otros lugares del mundo. Australia se redujo a incrementos diarios de un solo dígito cuando estalló un brote en la ciudad de Melbourne este mes. El jueves, las autoridades informaron más de 700 nuevos casos en Melbourne y sus alrededores, un récord. Otros lugares, desde Hong Kong hasta España, están luchando contra nuevos brotes después de aparentemente tener el virus bajo control.

Las acciones rápidas de Vietnam frente a su último brote reflejan la velocidad con la que el gobierno reaccionó a la amenaza inicial del virus, que según los expertos ayudó a detener su propagación.

A mediados de febrero, por ejemplo, Vietnam puso a los 10,000 residentes de la ciudad de Son Loi, cerca de Hanoi, bajo un bloqueo de tres semanas, a pesar de que solo había 16 casos confirmados en todo el país en ese momento.

El gobierno comunista también usó textos y redes sociales para entregar instrucciones concisas a sus ciudadanos. Incluso agregó mensajes cortos a cada llamada telefónica.

Para el 22 de marzo, Vietnam esencialmente se había cerrado al mundo exterior, deteniendo la mayoría de los vuelos internacionales y cerrando la frontera terrestre de 900 millas (1.440 kilómetros) que comparte con China.

Cada vez que las autoridades veían incluso un solo caso de transmisión comunitaria, saltaban sobre él con rastreo de contactos, bloqueos y pruebas generalizadas. El país también aprovechó su experiencia pasada para derrotar el brote de SARS en 2003.

Pero Choisy, el biomatemático, teme que las autoridades hayan captado esta ola de coronavirus mucho más tarde en su ciclo que la primera ola.

«Cuando no has escuchado sobre nuevos casos de virus por un tiempo, comienzas a olvidarte muy rápido y vuelves a la vida normal», dijo Choisy. «Te acostumbras.»

Con información de AP News