Los trabajadores de las fábricas en Ciudad Juárez rara vez van a la huelga. Sus derechos laborales son tan débiles que participar en una protesta puede costarles su trabajo.

Entonces, cuando los empleados de la fábrica de automóviles Regal, de propiedad estadounidense, organizaron una demostración sobre tener que trabajar durante un brote de coronavirus, Mariana, que no es su nombre real, inicialmente se mostró reacia a participar.

Ganando apenas $ 80 (£ 64) al mes, no puede permitirse quedar desempleada en este momento complicado.

Según Mariana, varios trabajadores de la fábrica murieron después de contratar a Covid-19 y fue entonces cuando decidió que el tema en juego era demasiado importante para permanecer en silencio.

«Alguien que trabajó muy cerca de nosotros tenía una temperatura alta y lo enviaron a su casa. Seis días después murió. Y ahora otros tienen temperaturas altas», me dijo Mariana por teléfono desde Ciudad Juárez.

«No podemos arriesgarnos a traer el virus a casa. En mi caso, tengo un familiar que es diabético, otro con asma. Estoy tratando de pensar en ellos».

Las condiciones dentro de las plantas de ensamblaje, llamadas maquiladoras, no son propicias para prevenir la propagación del virus, dice Mariana.

«No hay mucha distancia entre nosotros en la línea de ensamblaje y si una máquina se rompe, nos ponen a todos en la misma, uno encima del otro».

La BBC se acercó a Regal para hacer comentarios, pero la compañía no respondió. En su sitio web, Regal dice que está «trabajando incansablemente para mantener lugares de trabajo saludables y seguros en todo el mundo» en medio de la pandemia.

La huelga parecía tener el efecto deseado. Se le dijo al personal de la fábrica Regal en Ciudad Juárez que se quedara en casa con el sueldo completo.

En otra parte de la ciudad fronteriza, los empleados de la compañía de artículos eléctricos ECI también protestaron.

Solo las maquiladoras que producen «bienes esenciales» pueden permanecer abiertas después de un decreto del gobierno federal.

Un empleado, Monserrat, dijo a la agencia de noticias Reuters que el personal de ECI no creía que la etiqueta «esencial» debería aplicarse a los productos que fabrican.

«¿La gente está desesperada por comprar refrigeradores, estufas o lavadoras ahora mismo?» ella preguntó. «Por supuesto que no lo son. Lo más importante en este momento es estar seguro en casa». ECI no ha comentado.

Las cifras oficiales sugieren que 13 empleados de fábricas en Ciudad Juárez han muerto con coronavirus. Pero una conocida activista por los derechos de los trabajadores en la ciudad, Susana Prieto, dice que la cifra real puede ser tres veces mayor.

«Hay verdadero pánico entre los trabajadores», me dijo. «Las fábricas han desobedecido flagrantemente el decreto de salud pública de emergencia debido a la ausencia de autoridad del presidente y del gobierno federal».

Las fábricas solo comenzaron a cerrar en Ciudad Juárez «una vez que los cuerpos comenzaron a caer literalmente frente a sus ojos», dice el señor Prieto.

Con tantas maquiladoras cerradas, la cadena de suministro transfronteriza en América del Norte se ha paralizado. Ha llevado a la Asociación Nacional de Fabricantes en los Estados Unidos, un grupo compuesto por decenas de empresas manufactureras estadounidenses, a escribirle al presidente mexicano, Andrés Manuel López Obrador, para instarlo a reclasificar más industrias como esenciales para que sus fábricas puedan operar nuevamente.

El controvertido llamado de la asociación se hizo eco de la administración Trump.

La subsecretaria de Defensa de Estados Unidos para Adquisiciones y Mantenimiento, Ellen Lord, dijo la semana pasada que se había puesto en contacto con el canciller mexicano Marcelo Ebrard «para pedir ayuda para reabrir proveedores internacionales allí».

«Estas compañías son especialmente importantes para nuestra producción de fuselaje en Estados Unidos», agregó.

México ha llegado a un acuerdo para reabrir fábricas en la industria automotriz en coordinación con Estados Unidos y Canadá.

Susana Prieto cree que el decreto de emergencia ha dado prioridad a los productos equivocados, los que se exportan a los Estados Unidos, Gran Bretaña, China y Corea, en lugar de los que necesitan los mexicanos.

Si bien las fábricas que producen suministros y equipos médicos y productos agrícolas son obviamente necesarias en esta crisis actual, ella argumenta que la producción para exportaciones para las industrias automotriz o aeroespacial de los Estados Unidos no debería estar exenta.

«Estas fábricas deberían estar cerradas», dice ella, con la voz en aumento por la ira. «Pero vivimos en tierra de nadie donde las leyes están hechas para quebrantarlas».

El embajador de Estados Unidos en México, Christopher Landau, cree que se puede lograr un equilibrio: «Es posible y esencial cuidar la salud de los trabajadores sin destruir esas cadenas [de suministro]», escribió recientemente en Twitter.

Quizás, pero hay unos 300,000 trabajadores de fábrica en Ciudad Juárez. Dadas las malas condiciones dentro de muchas maquiladoras, los empleados son comprensiblemente recelosos de ir a trabajar en medio de una pandemia global.

Saben que el trabajo manual que realizan es vital para la salud de la economía en ambos lados de la frontera. Es solo que en este momento su propia salud y la de sus familias es mucho más importante para ellos.

Con información de BBC News