NUEVA DELHI (AP) – Un poderoso ciclón se estrelló en tierra el miércoles a lo largo de la costa de India y Bangladesh, donde más de 2.6 millones de personas huyeron a refugios en una frenética evacuación que se volvió aún más difícil por la pandemia de coronavirus.

El ciclón Amphan, el equivalente de un huracán de categoría 3, acumulaba vientos de hasta 170 kilómetros (105 millas) por hora con ráfagas máximas de 190 kph (118 mph). Las autoridades advirtieron que podría causar daños extensos a casas endebles y que una tormenta podría empujar el agua de mar a 25 kilómetros (15 millas) tierra adentro, inundando ciudades como Kolkata.

Los cocoteros se balanceaban violentamente, los postes eléctricos yacían esparcidos por las carreteras de Calcuta, las aldeas pesqueras azotaban la lluvia y los ríos crecían a medida que la tormenta azotaba la costa. “Las próximas 24 horas son muy cruciales. Este es un largo recorrido «, dijo M. Mohapatra, jefe meteorológico de la India.

La región, con 58 millones de personas en los dos países limítrofes, tiene algunas de las comunidades más vulnerables del sur de Asia: comunidades pesqueras pobres en Sunderbans y más de un millón de refugiados rohingya que viven en campamentos llenos de gente en Cox’s Bazar en Bangladesh.

El ciclón podría tener consecuencias devastadoras para la lucha de India contra el coronavirus al impactar las líneas de suministro y las medidas de alivio paralizantes, dijo T. Sundaramanan, consultor de sistemas de salud en Pondicherry, en el sureste de India.

Tuhin Ghosh, director de la Escuela de Estudios Oceanográficos de la Universidad de Jadavpur, dijo que el bloqueo de la pandemia ya ha socavado la capacidad de recuperación de las personas. “Debido a que están económicamente deprimidos, no obtienen suficiente comida. … Cuando llega otro desastre, entonces es un doble impacto «.

El ciclón tocó tierra entre Digha, un balneario en Bengala Occidental y las islas Hatiya en Bangladesh. Es probable que el ojo de la tormenta atraviese Sunderbans, uno de los bosques de manglares más grandes del mundo, dijo el departamento meteorológico de India.

Los bosques podrían actuar como una línea de defensa vital al disipar parte de la energía de las olas que de otro modo se estrellarían en la costa, dijo K.J. Ramesh, el ex jefe del departamento.

Pero las comunidades aisladas en los vastos bosques de manglares se encuentran entre las más vulnerables. Ghosh dijo que las casas podrían inundarse y que las casas de barro ya se habían lavado.

Bangladesh ha evacuado a unos 2,4 millones de personas a un lugar seguro. El estado de Bengala Occidental de la India movió casi 300,000 y Odisha el estado otros 148,486, dijeron las autoridades.

En los campos de refugiados en Cox’s Bazar, donde se confirmaron los primeros 10 casos de coronavirus la semana pasada, las autoridades y los trabajadores de la ONU prepararon 50 refugios y asignaron 256 unidades de voluntarios.

Las áreas en riesgo de deslizamientos de tierra se estabilizaron con bambú y muros de hormigón. Pero la combinación del virus y el ciclón podría conducir a una «nueva crisis humanitaria», dijo Manuel Pereira, subjefe de misión de la Organización Internacional para las Migraciones en Bangladesh.

«Sabemos que si las personas se ven obligadas a buscar refugio comunitario, no podrán mantener distanciamiento físico y correrán el riesgo de contraer o transmitir el virus», dijo Pereira.

Se agregaron máscaras y desinfectantes para manos a los artículos de emergencia en los refugios. Las autoridades de Bangladesh asignaron un equipo médico en cada refugio, dijo el Ministro Menor de Bangladesh para la Gestión de Desastres y Socorro, Enamur Rahman.

Sobrato Das, un pescador en la isla Mousuni en India, cerca de los Sunderbans, describió los refugios como abarrotados y dijo que «muy pocas personas llevan máscaras».

Dijo que los niños lloraban y que las mujeres trataban desesperadamente de cubrirse la cara con sus saris mientras trataban de mantenerse a cierta distancia.

Algunos refugios contra ciclones en Bengala Occidental estaban siendo utilizados para poner en cuarentena a pacientes con virus y trabajadores migrantes que regresaban a sus hogares. El gobierno estatal solicitó la suspensión de los trenes que transportan migrantes, dijo la ministra principal, Mamata Banerjee. Algunas escuelas se convirtieron en refugios, según informes de prensa.

Algunos en el camino del ciclón vieron una elección entre el virus y la tormenta.

En el balneario de Digha, muchas personas temían ir a los refugios, dijo el pescador Debasis Shyamal. «Han estado en casa durante semanas y tienen miedo de entrar en una multitud donde podrían infectarse».

Es probable que la ciudad densamente poblada de Kolkata, que tiene casi 1,500 casos de coronavirus, vea inundaciones, mientras que algunos edificios centenarios en la mitad norte de la ciudad podrían colapsar debido a los fuertes vientos, advirtieron las autoridades. Ghosh, cuya casa en el sur de la ciudad fue azotada por fuertes lluvias y vientos, dijo que Kolkata «probablemente nunca había presenciado este tipo de ciclón».

El ciclón se está debilitando durante el mes sagrado islámico del Ramadán, y algunos bangladesíes que ayunaron durante el día supuestamente esperaron hasta la madrugada del miércoles antes de dirigirse a los refugios.

La región no es ajena a los ciclones devastadores. Ramesh, el ex jefe de la agencia meteorológica de la India, dijo que no fue la frecuencia de los ciclones sino su intensidad la que aumentó debido a los cambios en los patrones climáticos.

Dijo que esto fue causado por la temperatura de la superficie del mar. El agua tibia del océano es donde las tormentas obtienen su energía, y la cantidad de calor atrapado en los 700 metros superiores (2.300 pies) de los mares ha aumentado. «Como resultado, los ciclones se intensifican más rápido que antes», dijo.

Con información de AP News