Una vez famoso por estar exento de impuestos, Arabia Saudita ha anunciado que triplicará su Impuesto al Valor Agregado (IVA) del 5% al ​​15% y cancelará el subsidio mensual de vivienda del próximo mes.

Las medidas se producen cuando los precios mundiales del petróleo se han reducido a menos de la mitad de lo que eran hace un año, reduciendo los ingresos del gobierno en un 22% y poniendo en espera los principales proyectos.

Saudi Aramco, la compañía petrolera estatal, ya ha visto caer sus ganancias netas en un 25% en el primer trimestre de este año, principalmente debido al colapso de los precios del petróleo crudo.

«Estas medidas reflejan una necesidad drástica de controlar el gasto y tratar de estabilizar los débiles precios del petróleo», dice el analista del Golfo Michael Stephens. «La economía del Reino está en un estado terrible y tomará algún tiempo recuperar cualquier sentido de normalidad».

Covid-19 actualmente está causando estragos en una economía que depende en gran parte de millones de trabajadores expatriados no calificados de Asia, muchos de los cuales viven en condiciones de hacinamiento y condiciones insalubres.

Mientras tanto, el príncipe heredero, aunque sigue siendo muy popular en casa, sigue siendo una especie de paria en Occidente debido a las persistentes sospechas sobre su presunto papel en el asesinato del periodista saudí Jamal Khashoggi.

La confianza de la inversión internacional nunca se recuperó por completo de su espeluznante asesinato y desmembramiento por parte de agentes del gobierno dentro del Consulado de Arabia Saudita en Estambul en 2018.

Luego, la guerra en el vecino Yemen ha desangrado las arcas sauditas durante más de cinco años sin ganancias tangibles, y una disputa con Qatar ha destruido la unidad superficial del Consejo de Cooperación Árabe del Golfo (CCG) de seis naciones.

Entonces, ¿Arabia Saudita está en serios problemas?

‘Resiliencia incorporada’

Primero, alguna perspectiva. La pandemia de coronavirus ha destruido las economías de todo el mundo y Arabia Saudita no es una excepción.

Tiene un fondo de riqueza soberana, el Fondo de Inversión Pública, al que recurrir, con un valor estimado de $ 320 mil millones (£ 260 mil millones; 295 mil millones de euros).

También tiene a Saudi Aramco, la compañía petrolera estatal mayoritaria, valorada el año pasado en $ 1.7 billones, equivalente al valor combinado de Google y Amazon en ese momento.

Al vender solo una pequeña fracción, 1.5%, Arabia Saudita recaudó más de $ 25 mil millones en la lista de acciones más grande de la historia.

«Arabia Saudita tiene bastante capacidad de recuperación», dice Sir William Patey, ex embajador británico en Riad entre 2007 y 2007. «Tienen muchas reservas para mantenerlos en marcha y aún podrían salir de esta caída del precio del petróleo con su participación de mercado intacta o incluso mejorada».

La amenaza estratégica para el país por parte de Irán parece, al menos por ahora, haber disminuido tras el ataque con misiles de septiembre pasado en sus refinerías de petróleo y luego el posterior asesinato por parte de Estados Unidos del comandante de la Guardia Revolucionaria de Irán Qasem Soleimani en enero.

Este mes, el Pentágono retiró las baterías de misiles Patriot enviadas como medida defensiva de emergencia. La amenaza terrorista interna latente de los yihadistas vinculados al grupo Estado Islámico (EI) y al-Qaeda, aunque no ha sido completamente vencida, se ha reducido en gran medida.

Sin embargo, Arabia Saudita aún enfrenta algunos desafíos serios y crecientes de la siguiente manera:

La economía

Los anuncios de austeridad de esta semana habrán sido una noticia desagradable para muchos sauditas, que esperaban un futuro más brillante bajo planes grandiosos para diversificar la economía lejos de los ingresos del petróleo.

Incluso el propio ministro de finanzas se refirió a ellos como «medidas dolorosas». Su objetivo es ahorrar $ 26 mil millones, pero el daño combinado causado por el virus Covid-19 y la caída del precio del petróleo ya le han costado al banco central saudita una cifra similar solo en el mes de marzo.

En el primer trimestre de este año hay un déficit presupuestario de $ 9 mil millones.

Esta no es la primera vez que Arabia Saudita ha tenido que presionar el botón de austeridad. En mayo de 1998 asistí a la cumbre del CCG en Abu Dhabi cuando el príncipe heredero Abdullah dio una severa advertencia a sus compañeros gobernantes árabes del Golfo.

«El petróleo cuesta 9 dólares por barril», les dijo. «Los buenos tiempos han terminado, no volverán. Es hora de que todos nos ajustemos los cinturones».

De hecho, el precio del petróleo luego aumentó a más de $ 100 por barril, pero no antes de que el gobierno introdujera una congelación de contratación y una desaceleración a nivel nacional en los proyectos de construcción.

Esta vez puede ser más grave.

El colapso del coronavirus y el precio del petróleo han torpedeado proyectos en todo el reino, poniendo en duda si el tan preciado programa Vision 2030 del príncipe heredero todavía se puede lograr.

El programa, que tiene como objetivo alejar al país de su dependencia histórica tanto de los ingresos petroleros como de la mano de obra expatriada, tiene en su corazón una enorme ciudad futurista de $ 500 mil millones en el desierto llamada NEOM.

Las autoridades dicen que esto sigue adelante, pero la mayoría de los analistas creen que los recortes y los retrasos ahora son inevitables.

«El sector privado en particular será el más afectado» por las medidas de austeridad, dice Michael Stephens.

«Las medidas de emergencia del reino están perjudicando a los creadores de empleo, lo que dificultará aún más la recuperación a largo plazo».

Posición global

La reputación global de Arabia Saudita fue gravemente dañada por el asesinato de Khashoggi y el encubrimiento inicial fallido.

Incluso el embajador saudí en Londres lo llamó «una mancha en nuestra reputación».

El posterior juicio y las condenas, que permitieron que algunos de los principales sospechosos salieran libres, han suscitado nuevas críticas de los grupos de derechos humanos y el relator especial de la ONU sobre los asesinatos extrajudiciales.

Pero Arabia Saudita es simplemente una economía demasiado grande e importante para que el mundo la ignore.

Recientemente, ha estado buscando adquirir participaciones estratégicas en inversiones de alto perfil, como su oferta actual para adquirir el 80% del Newcastle United Football Club, un movimiento fuertemente opuesto por la viuda de Khashoggi, Hatice Cengiz, por razones éticas.

La Guerra de Yemen, perseguida en parte desde el aire por aviones de combate sauditas suministrados por Estados Unidos y Gran Bretaña, ha visto presuntos crímenes de guerra cometidos por todas las partes.

Pero el número de muertos civiles causados ​​por esos ataques aéreos ha generado crecientes críticas en Washington y en otros lugares.

La guerra ha logrado muy poco, destruyendo lo que ya era el país más pobre del mundo árabe. El apoyo a Riad en Capitol Hill ha estado disminuyendo.

Los dos grandes aliados con los que el príncipe heredero saudí y el gobernante de facto Mohammed Bin Salman (conocido como MBS) han podido contar fueron los presidentes Trump y Putin.

Pero este año, al abrir los grifos de petróleo e inundar deliberadamente el mercado, ha logrado molestar a ambos líderes al infligir daños en sus economías nacionales.

Las relaciones con Irán permanecen en un estado de Guerra Fría y son un poco mejores con el vecino Qatar.

En casa, el príncipe heredero se ha estado moviendo a una velocidad extraordinaria para impulsar un programa de liberalización social, levantando la prohibición de conducir a las mujeres y permitiendo libertades nunca antes escuchadas, como cines, conciertos mixtos y manifestaciones de automóviles.

Arabia Saudita hoy es, en la superficie, un lugar mucho menos austero de lo que solía ser.

Pero detrás de escena, la represión política se ha acelerado, y cualquiera se atreve a cuestionar sus políticas arriesgándose a ser arrestado y encarcelado por cargos de «amenaza a la seguridad nacional».

Las decapitaciones judiciales continúan a buen ritmo y el país sigue siendo uno de los más criticados por los grupos de derechos humanos.

Todo esto significa que, si bien Arabia Saudita sigue siendo un gran jugador en la economía internacional, que será el anfitrión de la próxima cumbre del G20 en noviembre, sus aliados lo ven como un socio incómodo y, a veces, vergonzoso.

Poder

A los 34 años de edad, el Príncipe Heredero Mohammed Bin Salman parece ser inexpugnable. Cuenta con el respaldo de su padre de 84 años, el rey Salman, y ha eliminado sistemáticamente a cualquier rival potencial al trono.

Su primo una vez poderoso, el príncipe Mohammed Bin Nayef, a quien reemplazó como príncipe heredero en un golpe de palacio en 2017, es solo una de las muchas figuras de alto rango que han sido detenidas y sin poder.

Hay refunfuños entre los sauditas más viejos y conservadores de que las políticas inconformistas y poco convencionales de MBS están llevando al país por un camino peligroso. Sin embargo, también se habla de «un clima de miedo» sin que nadie se atreva a hablar y se arriesgue a ser arrestado.

En contraste con la reputación de MBS en el extranjero, su posición en el hogar sigue siendo muy popular, especialmente entre los jóvenes.

«Ellos son los que más se han beneficiado de su liberalización», dice Sir William Patey. «MBS tiene una gran circunscripción allí».

Parte de esa popularidad se basa en un nuevo nacionalismo saudí, encarnado en el joven príncipe heredero.

Pero una gran parte de esto también se basa en un optimismo generalizado de que puede ofrecerles un futuro económico dorado.

Si esos sueños fracasan y dentro de cinco años esos trabajos nunca se materializan, entonces el poder absoluto de la monarquía saudita puede comenzar a parecer un poco menos seguro.

Con información de BBC News