JOHANNESBURG (AP) – A medida que los casos de COVID-19 aumentaron en muchas partes del mundo, la nación isleña de las Seychelles se veía bien: más de 70 días seguidos sin una sola infección. Entonces llegaron los aviones.

Dos vuelos fletados de Air Seychelles con más de 200 pasajeros también trajeron el coronavirus. Algunos dieron positivo. Luego, entre el 24 y el 30 de junio, los casos confirmados del país se dispararon del 11 al 81.

Ahora, la nación del Océano Índico ha retrasado la reapertura de vuelos comerciales para su lucrativa industria turística hasta el 1 de agosto, si todo va bien.

Las naciones africanas enfrentan una elección difícil ya que las infecciones están aumentando rápidamente: den la bienvenida a los vuelos internacionales que originalmente trajeron COVID-19 al continente mal preparado, o dañen aún más sus economías y restrinjan un salvavidas para la ayuda humanitaria que tanto necesitan.

«Este es un momento muy importante», dijo el jueves el jefe de África de la Organización Mundial de la Salud, Matshidiso Moeti, a los periodistas, un día después de que Egipto reabrió sus aeropuertos por primera vez en más de tres meses.

Otros países se están preparando para seguir. Incluso cuando África tenía más de 463,000 casos de virus confirmados hasta el domingo y Sudáfrica, su economía más desarrollada, ya lucha por atender a los pacientes con COVID-19.

Pero las economías de África también están enfermas, dicen sus funcionarios. El continente enfrenta su primera recesión en un cuarto de siglo y ha perdido casi $ 55 mil millones en los sectores de viajes y turismo en los últimos tres meses, dice la Unión Africana. Solo las aerolíneas han perdido alrededor de $ 8 mil millones y algunas podrían no sobrevivir.

La mayoría de los 54 países de África cerraron su espacio aéreo para evitar la pandemia. Eso compró tiempo para prepararse, pero también perjudicó los esfuerzos para entregar suministros médicos que salvan vidas, como vacunas contra otras enfermedades. Los envíos de equipo de protección personal y materiales de prueba de coronavirus, ambos escasos, se han retrasado.

«Muchos gobiernos han decidido reanudar los viajes», dijo el jefe de África de la OMS.

África ha visto muchos menos vuelos que otras regiones durante la pandemia. A veces, toda la región de África occidental y central vio una sola salida diaria, según datos de la Organización de Aviación Civil Internacional.

Mientras que Asia, Europa y América del Norte promediaron varios cientos de salidas diarias desde aeropuertos internacionales, el continente africano promedió un par o pocos puntajes diarios.

La semana pasada, el número de vuelos globales aumentó significativamente. En el período de tres días entre el 30 de junio y el 2 de julio, el número diario de salidas aumentó de 3.960 a 6.508 a medida que los países aflojaron las restricciones, según los datos.

Las naciones africanas quieren unirse a la multitud. El presidente de Senegal dijo que los vuelos internacionales comenzarán el 15 de julio. Se espera que los 15 miembros de la Comunidad Económica de los Estados de África Occidental reabran su espacio aéreo el 21 de julio. Nigeria dijo que los vuelos nacionales se reanudarán el 8 de julio, mientras que Kenia y Ruanda planean reiniciar los vuelos antes del 15 de julio. 1 de agosto.

Kenya Airways quiere reanudar los vuelos internacionales. Sudáfrica y Somalia están abiertas para los nacionales, y Camerún, Guinea Ecuatorial, Tanzania y Zambia ahora tienen vuelos comerciales. Tanzania abrió sus cielos hace semanas, con la esperanza de un impulso turístico a pesar de la preocupación generalizada de que está ocultando el alcance de las infecciones. No ha actualizado los números de casos desde abril.

«¡Es bueno estar de vuelta!» La aerolínea más grande de África, Ethiopian Airlines, declaró a fines del mes pasado. Después de luchar por modernizar sus servicios para vuelos de carga y repatriación en los últimos meses, ahora quiere desempeñar un papel de liderazgo en «la nueva normalidad».

Eso significa que las máscaras faciales son obligatorias a bordo. Pero el jefe de África de la OMS espera ver que todas las aerolíneas hagan más.

«Se debe alentar el distanciamiento físico dejando vacantes los asientos», dijo Moeti. Y sugirió que «cuando vemos un brote que es inaceptable» en los casos de virus, la relajación de las restricciones de viaje podría revertirse.

La OMS recomienda que los países analicen si la necesidad de combatir la transmisión generalizada de virus supera los beneficios económicos de abrir fronteras. «También es crucial determinar si el sistema de salud puede hacer frente a un aumento en los casos importados», dice.

Los líderes regionales de la Asociación Internacional de Transporte Aéreo y el Consejo Internacional de Aeropuertos están listos para comenzar. En una carta abierta a los ministros africanos el mes pasado, dieron la bienvenida a las pautas globales desarrolladas por la OACI para el regreso a los viajes después del «mayor desafío de la historia de la industria de la aviación».

También instaron a los países africanos a «identificar todas las oportunidades en las que se podrían levantar las restricciones de viaje … tan pronto como la situación epidemiológica lo permita».

A medida que el continente se eleva lentamente, algunas naciones europeas y otras están limitando la entrada a personas de países que consideran que están haciendo un buen trabajo para contener el virus. Las naciones africanas pueden aprovechar el momento y hacer más turismo en casa, dijo la semana pasada Amani Abou-Zeid, comisionado de la UA para infraestructura y energía.

«Esta es una oportunidad para alentar a los africanos a ver África», dijo.

No siempre. Las 70 personas recientemente infectadas en las Seychelles, todos miembros de la tripulación de países de África occidental destinados a trabajar en buques pesqueros atuneros, fueron aislados en embarcaciones en una zona especial de cuarentena en el puerto de la capital.

Con información de AP News