Llámalo coronavirus déjà vu. Después de planificar formas de reabrir los campus este otoño, las universidades cambian de opinión cada vez más, aumentan drásticamente las ofertas en línea o cancelan las clases en persona.

Este cambio repentino será familiar para los estudiantes cuyos planes de primavera fueron interrumpidos por la rápida propagación del coronavirus. Ahora, los casos de COVID-19 en gran parte del país son mucho más altos que en la primavera, y están aumentando en muchos lugares.

En muchos casos, las universidades habían lanzado planes para clases en persona socialmente distantes solo unas pocas semanas atrás, con la esperanza de vencer al coronavirus.

«En cambio», dijo Robert Kelchen, profesor de educación superior en la Universidad de Seton Hall, «el virus nos venció».

Al igual que en la primavera, los estudiantes se han visto obligados a ajustar sus horarios de clases y arreglos de vivienda, ante el pago de una matrícula costosa para las clases en línea y el alquiler de un apartamento que pueden no necesitar. Las clases digitales siguen siendo poco atractivas para muchos, y las posibilidades de instrucción en persona para el próximo semestre siguen siendo turbias.

Solo esta semana, la Universidad de Miami en Ohio dijo que todas las clases de pregrado se llevarían a cabo virtualmente hasta al menos el 21 de septiembre. La Universidad de West Virginia anunció que sus clases comenzarían el 21 de agosto, aproximadamente una semana más tarde de lo planeado originalmente, y que la mayoría de los cursos de la división superior serían ser enseñado en línea o mediante un híbrido de cursos en persona y en línea. Y la Universidad George Washington en Washington, D.C., dijo que estaba renunciando a sus planes para el semestre de otoño y que ofrecería clases de pregrado y la mayoría de graduados en línea, uniéndose a universidades como el sistema de la Universidad Estatal de California y Harvard que ya habían tomado esa decisión.

«Sabemos cuánto esperaban con ansias estar en el campus este otoño, y entendemos que esta noticia es decepcionante», dijo George Washington en un comunicado.

Esa noticia habría sido bueno saber antes de que Arianna Miskin, una estudiante graduada en la universidad que estudiaba para una maestría en salud pública, firmara un contrato de arrendamiento en Washington. Ella había estado viviendo en la ciudad vecina de Arlington, Virginia, y quería mudarse para estar más cerca de su escuela y de la ciudad.

Por ahora, dijo que permanecerá en la ciudad mientras intenta terminar sus cursos.

Miskin dijo que la universidad se ha comunicado bien sobre sus reacciones a la pandemia, a la que llamó un «evento único en la vida». Pero ella desea que la administración actúe a principios de verano.

«No nos preguntaron hasta junio si preferíamos en línea o híbrido en el campus», con algunas clases en línea y algunas en persona, dijo. “El semestre comienza en un mes. Se mudaron demasiado tarde.

Es probable que más universidades hagan lo mismo si los casos de COVID-19 continúan aumentando.

La Crónica de la Educación Superior ha estado siguiendo los planes de aproximadamente 1,260 universidades durante todo el verano. A principios de este año, casi dos tercios de las instituciones habían planeado la instrucción en persona. Hasta el martes, alrededor del 49% dijo que estaban en esa pista. Alrededor de un tercio estaba planeando un semestre que incluiría una combinación de clases en línea y en persona, mientras que el 13% estaba planeando la instrucción en línea.

Algunas universidades, como la Universidad de California en Berkeley, han pospuesto una decisión oficial, diciendo que comenzarán el semestre de forma remota con la posibilidad de recibir alguna instrucción en persona más adelante en el semestre.

Kelchen espera que más escuelas anuncien cambios en el semestre de otoño en la próxima semana más o menos. Las universidades han esperado cancelar las clases en persona con la esperanza de que mejore la salud pública. Un gran motivador: las universidades necesitan que los estudiantes en el campus traigan matrícula y dinero de alojamiento y comida, y para ayudar a los estudiantes en riesgo a persistir en sus títulos. Además, muchos están preocupados por una reacción violenta de los estudiantes, legisladores o el público, con presiones que van desde la Casa Blanca hasta algunos gobiernos estatales para que las instituciones educativas vuelvan a abrir por completo.

Los administradores ahora tienen semanas antes del semestre de otoño y pocas expectativas de que algo sustancial cambie, dijo Kelchen.

Una alternativa inminente: las universidades podrían reabrir sus campus y traer estudiantes de todo el país, y luego tener que enviar a los estudiantes a casa después de algunas semanas debido a un brote.

Después de todo, Kelchen dijo: «Major League Baseball está gastando cantidades increíbles de dinero en pruebas y seguridad para los jugadores en su estado», dijo. «Su temporada está al borde después de tres juegos».

Incluso si los campus se vuelven a abrir, «todo es posible»

Al decidir si reabrir, las universidades deben considerar más que su tasa local de casos COVID-19. Muchos de sus estudiantes provienen de todo el país. Entonces, si bien la ciudad o el estado de la universidad podrían estar viendo tasas de casos planas o decrecientes, los administradores deben sopesar el creciente número de casos en todo el país.

Algunas instituciones, como Ithaca College, prohibirán a los estudiantes que viven en estados en la lista de cuarentena obligatoria de Nueva York asistir a clases en persona durante el semestre de otoño. Otros dicen que requerirán que algunos estudiantes pasen dos semanas en cuarentena antes de comenzar las clases.

Eso plantea la pregunta de quién debería ser obligado a poner en cuarentena, dijo Gerri Taylor, copresidenta del grupo de trabajo COVID-19 de la Asociación Estadounidense de Salud Universitaria. ¿Deberían las instituciones exigir que solo los estudiantes de otros estados se pongan en cuarentena? ¿Debería esa regla aplicarse también a los estudiantes internacionales?

Traer a los estudiantes de regreso al campus también presenta preguntas sobre las pruebas de coronavirus, y pocas universidades tienen una solución integral o asequible.

Además, las pruebas abordan un período de tiempo limitado. Una persona podría ser negativa, pero podría ser positiva tres días después, dijo Taylor. «¿Quién quiere ir y hacerse la prueba cada dos días o incluso una vez por semana?» Taylor dijo. «Creo que sería una venta difícil para los estudiantes universitarios».

Aún así, el aspecto más seguro de la caída será una presencia constante de incertidumbre. Las universidades que están reabriendo deben planificar si y cuándo mover los cursos en línea, observando el número de casos de COVID-19 en la comunidad y el número en el campus, entre los estudiantes, pero también los docentes y el personal.

«Todo es posible», dijo Taylor. «Creo que las familias también tienen que tener planes de contingencia».

Clases en persona: ¿durante una pandemia?

Dickinson College, una universidad privada de artes liberales en Carlisle, Pensilvania, fue una de las universidades anteriores en anunciar planes para renunciar a un semestre de otoño en persona a favor de uno digital. Eso fue después de que les dijera a los estudiantes en junio que los funcionarios esperaban ofrecer clases presenciales.

Alrededor de ese tiempo, dijo el presidente de la universidad, Margee Ensign, la ventana para los resultados de las pruebas en esa región fue de aproximadamente dos días. Pero a medida que el verano se hizo más profundo, la espera de los resultados de las pruebas se hizo más larga, dijo, y los funcionarios de la universidad no pudieron encontrar a alguien que pudiera ofrecer resultados más rápidamente. Ella dijo que el despliegue de rastreo de contactos del estado fue inadecuado y que había poca orientación federal.

Para el 15 de julio, la universidad había tomado la decisión de pasar a la instrucción remota para los estudiantes.

Por supuesto, los estudiantes se sintieron decepcionados, dijo Ensign, y la medida puede generar problemas financieros o de reclutamiento en el futuro. Pero, agregó, la gente ha enmarcado la decisión como si se tratara de cursos en línea versus clases tradicionales en persona.

«Realmente, es remoto en persona en una pandemia», dijo Ensign. «Llegamos a la conclusión de que, a distancia, podríamos hacer que sea una mejor experiencia, en realidad, porque los profesores ahora tienen tiempo extra para prepararse para eso».

Obviamente, Dickinson no está cobrando alojamiento y comida a los estudiantes que no viven en el campus, y está renunciando a un aumento del 4% en la matrícula y sus tarifas de actividad estudiantil. Otras universidades, como George Washington, están ofreciendo un descuento en la matrícula. (GWU es del 10% para estudiantes universitarios que viven fuera del campus).

Los estudiantes universitarios están frustrados.

Puede que eso no sea suficiente para algunos estudiantes, que sienten que la matrícula se destina a la instrucción en persona más la experiencia social de la universidad.

Pero las universidades dicen que en realidad no es más barato proporcionar instrucción digital si los salarios de los docentes siguen siendo los mismos. Además, están perdiendo ingresos de los planes de vivienda y comidas.

El resultado final: los estudiantes universitarios están frustrados, no importa qué opción esté tomando su universidad actualmente.

Algunos estudiantes de instituciones como la Universidad de Pittsburgh están presionando a sus universidades para que muevan la instrucción en línea. Y los estudiantes de la Universidad Estatal de Kansas están frustrados de que su universidad haya cambiado su curso en persona a instrucción en línea y luego les haya cobrado una tarifa especial por los cursos digitales.

Otros, como Hannah Landry, estudiante de segundo año en la Universidad Texas A&M, están lidiando sobre dónde deberían vivir. La mayoría de sus clases se ofrecen en línea. Para ayudar a tomar su decisión, realizó una encuesta en Twitter.

Ella pensó que sus compañeros le dirían abrumadoramente que volviera al campus. En cambio, descubrió que algunos la habían animado a quedarse con su familia en el oeste de Texas, donde las tasas de COVID-19 son bajas, porque podía ahorrar dinero y evitar la exposición al coronavirus.

La universidad todavía ofrece algunos cursos en persona, dijo, pero le preocupa regresar a College Station en el otoño, cuando miles de sus compañeros podrían estar haciendo lo mismo.

Ella dijo que también quiere ver a su familia varias veces durante el semestre, pero algunos de ellos son mayores y tienen un mayor riesgo de contraer coronavirus. Y cuando se trata de eso, no solo no está segura de en quién puede confiar.

«Simplemente no creo que los niños seamos lo suficientemente disciplinados como para no salir en público y estar con la gente», dijo. «Creo que los números se dispararán».

Con información de USA Today